Pintura única da preguiça gigante extinta descoberta na caverna de Madagascar

Pintura única da preguiça gigante extinta descoberta na caverna de Madagascar

Uma equipe de cientistas explorando uma caverna no oeste de Madagascar descobriu uma pintura antiga que eles estão chamando de "o único desenho conhecido de um lêmure gigante extinto" que viveu nas remotas florestas ocidentais da ilha até pelo menos 1.000 anos atrás.

Pesquisadores do Museu de História Natural Explicar no site do museu que Madagascar costumava ser o lar de lêmures gigantes, que eles dizem que podem crescer até o tamanho de gorilas de dorso prateado. Exceto pela descoberta de alguns ossos, nenhuma evidência tangível da aparência desses animais gigantes realmente existia, o que torna a descoberta desta nova pintura rupestre particularmente emocionante.

Explorando a Ilha da Megafauna Pré-histórica

A ilha de Madagascar está localizada na costa sudeste da África continental e ainda hoje abriga uma grande variedade de lêmures. Achados arqueológicos, como marcas de cortes em ossos encontrados no noroeste e ferramentas de pedra no nordeste, dizem aos arqueólogos que Madagascar foi visitada por coletores de alimentos por volta de 2.000 aC. No entanto, um artigo de 2018 publicado em Avanços da Ciência explica que “os humanos do Holoceno Inferior podem ter existido na ilha há 10.500 anos”, quando uma enorme variedade de megafauna, que não existe mais hoje, dominou a ilha. Este grupo de megafauna incluía os maiores pássaros que já existiram, pássaros elefantes, bem como tartarugas gigantes, a águia-falcão malgaxe e hipopótamos pigmeus.

A pesquisa descobriu que quando os primeiros humanos do Holoceno viveram na ilha, ela também era habitada por uma ampla gama de megafauna extinta, incluindo a preguiça gigante, pássaros elefantes, tartarugas gigantes e hipopótamos pigmeus. (Imagem: ©Julian Hume )

Em um novo artigo publicado no Journal of Island and Coastal Archaeology , Pesquisador do museu Julian Hume , que estuda animais extintos no Oceano Índico, descreve a pintura como o “único desenho conhecido de um lêmure-preguiça gigante” encontrado nas cavernas do oeste de Madagascar. Em um segundo artigo, publicado em Pesquisa Quaternária , Hume também descreve um novo local de fóssil que determina que lêmures gigantes existiram em Madagascar até pelo menos 1.000 anos atrás, muito tempo depois que os humanos se estabeleceram na ilha.

Vários especialistas concordam que a única criatura que o desenho da caverna pode representar é a agora extinta preguiça gigante, que dizem ter existido apenas em Madagascar. ( © Burney et al. 2020 / tandfonline)

O pensamento de um animal antigo bizarro representa a preguiça gigante agora extinta

Hume concluiu que Madagascar era o lar de várias espécies de lêmures gigantes, alguns dos quais, de acordo com um artigo no site do Museu de História Natural, “eram do tamanho de gorilas de dorso prateado que provavelmente passavam grande parte de seu tempo no solo da floresta”. Embora a imagem encontrada na pintura da caverna não se pareça com o que você esperava, vários especialistas concordaram que a única criatura poderia representar é a agora extinta preguiça gigante, que dizem não ter sido encontrada em nenhum outro lugar do mundo.

O papel no Journal of Island and Coastal Archaeology diz que os lêmures-preguiça eram animais altamente especializados "chegando ao tamanho de ovelhas" que teriam se pendurado em galhos de árvores e lentamente percorrido as copas da floresta seca, e que o lêmure-preguiça Babakotia era “uma espécie realmente bizarra”, em comparação com as preguiças modernas que usam suas garras para ficar penduradas de cabeça para baixo. Em vez disso, o De Babakotia os dedos eram alongados e curvados para um lado, formando “ganchos rígidos”, impedindo os lêmures de usarem as mãos para qualquer outra coisa.

À esquerda, uma restauração da vida do lêmure-preguiça gigante. ( CC BY-SA 3.0 ) À direita, um lêmure coroado macho fotografado na Reserva Especial de Ankarana em Madagascar. (Imagem: CC BY-SA 3.0 )

A equipe de cientistas descobriu os fósseis de quatro espécies diferentes de lêmure gigante, junto com ossos do extinto porco-da-terra malgaxe, ou bibymalagasy, e também os restos de cucos gigantes extintos e fossa gigante, que era cerca de dois terços maior do que as espécies que sobrevivem hoje. As datas de carbono desses ossos mostram que os lêmures gigantes sobreviveram até o último milênio. Os pesquisadores concluíram que uma das principais causas da extinção da maioria desses grandes animais “foram as pessoas”, e que a caverna, localizada em uma remota floresta seca, era um dos últimos refúgios remanescentes de parte da megafauna.

  • Como caçar uma preguiça gigante - táticas antigas reveladas nas pegadas humanas
  • Novo estudo culpa humanos pela extinção da megafauna
  • Os humanos estavam caçando o maior pássaro do mundo em Madagascar, há 10.500 anos

Crânio do extinto lêmure-preguiça gigante, Babakotia radofilai. ( CC BY-SA 3.0 )

Descoberta surpreendente de matriz complexa de símbolos antigos

O que os pesquisadores disseram ser "surpreendente" é que a arte rupestre incluía símbolos abstratos que só foram encontrados anteriormente em uma caverna na ilha de Bornéu, a cerca de 7.500 quilômetros de distância, e que datam de "2.000 anos atrás". É mais ou menos na mesma época que os primeiros indonésios chegaram a Madagascar e é muito provável que eles carregassem esses símbolos com eles, uma teoria que, se correta, torna o local da caverna e a pintura qualquer coisa entre 1.000 e 2.000 anos.

A arte rupestre encontrada também incluía símbolos abstratos vistos apenas anteriormente em uma caverna na ilha de Bornéu, a 7.500 quilômetros de distância. (Burney et al. 2020 / tandfonline)

A arte descoberta na caverna também contém letras que lembram a escrita árabe antiga da Etiópia, e figuras humanas com formas de cabeça que, o papel explica, "têm uma semelhança passageira com os deuses egípcios antigos". E embora essa mistura de símbolos culturais indonésios, africanos e malgaxes de milhares de anos atrás seja incrivelmente atraente e sugestiva, os pesquisadores disseram que tudo isso ainda era bastante especulativo por enquanto.


Pintura única da preguiça gigante extinta descoberta na caverna de Madagascar - História

LONDRES .- Madagascar costumava ser o lar de uma série de espécies que não sobrevivem mais hoje. Isso incluía não apenas os pássaros elefantes gigantes, mas também lêmures gigantes, alguns dos quais eram do tamanho de gorilas.

Além dos ossos desses animais e de possíveis relatos de testemunhas oculares passados ​​de geração a geração, há poucas evidências de como esses animais eram na vida real. Mas a descoberta de uma nova arte nas cavernas pode mudar isso.

Julian Hume é um pesquisador do Museu que trabalha com os animais extintos do Oceano Índico. Em um novo artigo publicado no Journal of Island and Coastal Archaeology, Julian e seus colegas descreveram o que é considerado o único desenho conhecido de um lêmure-preguiça gigante de cavernas no oeste de Madagascar.

A equipe mostrou as imagens a vários especialistas, que concordam que a única coisa que elas podem representar são os agora extintos lêmures da preguiça gigante Burney et al. 2020

“Há cenas do que percebemos como a caça de um lêmure-preguiça gigante com cães e armas”, explica Julian. 'Esta é a única imagem da megafauna original.

'Não há nada mais que mostre como esses animais eram em vida.'

Além disso, Julian também ajudou a escrever outro artigo na Quaternary Research descrevendo um novo local fóssil, que mostra que esses lêmures gigantes sobreviveram em Madagascar pelo menos até apenas 1.000 anos atrás, muito depois que os humanos colonizaram a ilha pela primeira vez.

Uma terra de gigantes
A ilha de Madagascar, na costa sudeste da África continental, é o lar de uma grande variedade de lêmures.

Esses primatas geralmente de pequeno porte não são encontrados em nenhum outro lugar do mundo. Tendo sido separados dos macacos e macacos por cerca de 60 milhões de anos, agora existem até 100 espécies de lêmures que habitam as florestas tropicais e secas, savanas e florestas espinhosas da ilha.

Hoje, os lêmures pesam em média apenas alguns quilos, mas se retrocedêssemos apenas mil anos atrás, a situação era muito diferente.

Madagascar costumava ser o lar de várias espécies de lêmures gigantes. Havia aqueles do tamanho de gorilas de dorso prateado que provavelmente passavam a maior parte do tempo no solo da floresta. Alguns lêmures gigantes teriam se comportado como babuínos, enquanto outros tinham adaptações, como agarrar os pés, que foram comparados aos dos kolas.

Um dos grupos mais fascinantes de lêmures gigantes eram os lêmures-preguiça. Eram animais altamente especializados, atingindo o tamanho de ovelhas que se pendurariam em galhos de árvores e lentamente caminhariam através das copas da floresta seca.

“O lêmure-preguiça Babakotia era uma espécie realmente bizarra”, explica Julian. 'Enquanto as preguiças modernas usam suas garras para pendurar de cabeça para baixo, os dedos da Babakotia se tornaram alongados. Os próprios ossos foram curvados para se tornarem esses ganchos rígidos, de modo que os lêmures não seriam capazes de usar as mãos para mais nada.

'Eles eram animais realmente incríveis.'

Os lêmures gigantes não estavam sozinhos. Ao mesmo tempo, os grandes primatas perambulavam pelas florestas malgaxes, assim como toda uma série de outra megafauna agora extinta. Entre eles estão os maiores pássaros que já existiram, os pássaros elefante, bem como as tartarugas gigantes, a águia-falcão malgaxe e os hipopótamos pigmeus.

Em um novo local sub-fóssil das florestas secas do oeste de Madagascar, Julian e seus colegas documentaram uma série dessas criaturas extintas.

Eles encontraram os fósseis de quatro espécies diferentes de lêmures gigantes, junto com ossos do agora extinto bibymalagasy, também conhecido como o aardvark de Madagascar, os restos de cucos gigantes extintos e até mesmo aqueles da extinta fossa gigante, que teria cerca de dois terços maiores do que as espécies que sobrevivem hoje.

“O mais importante é que obtivemos as datas de carbono para esses ossos”, diz Julian. “As datas mostraram que esses lêmures gigantes sobreviveram neste local até o último milênio, que é a data mais jovem para aquele animal já relatada.

'Isso é provavelmente pelo menos 1.000 anos depois que os humanos ocuparam Madagascar pela primeira vez.'

Isso é significativo, pois se pensa que um dos impulsionadores da extinção de muitos desses grandes animais foi a chegada de pessoas. Esses ossos, no entanto, mostram que algumas populações de lêmures gigantes se agarraram a refúgios remotos nas florestas inacessíveis por potencialmente milhares de anos.

A chegada de pessoas
Ainda não se sabe exatamente quando os humanos chegaram a Madagascar. Alguns propuseram que ocorreu pela primeira vez há pelo menos 10.000 anos, embora essa evidência tenha sido questionada mais recentemente.

O que não está em dúvida é de onde vieram esses primeiros habitantes. Em vez de fazer a viagem relativamente curta do continente africano, acredita-se que essas pessoas cruzaram o Oceano Índico a partir da Indonésia.

Surpreendentemente, a arte rupestre descrita por Julian e seus colegas inclui símbolos abstratos que só foram encontrados anteriormente em uma caverna na ilha de Bornéu, a cerca de 7.500 quilômetros de distância.

“Os símbolos em Bornéu datam de 2.000 anos atrás”, explica Julian. “Pensa-se que esta é a mesma altura em que os primeiros indonésios chegaram a Madagáscar, o que significa que podem ter carregado estes símbolos. Isso significa que o local da caverna em Madagascar pode ter entre 1.000 e 2.000 anos. '

Esses símbolos específicos são intrigantes, pois os únicos outros como eles são encontrados na ilha de Bornéu Burney et al. 2020

Isso combinaria com a cena da arte da caverna que descreve a caça do lêmure-preguiça, especialmente quando combinada com a datação dos ossos fósseis do lêmure. Além disso, outros desenhos também podem mostrar megafauna extinta, como o pássaro elefante e a tartaruga gigante.

Existem também alguns desenhos que podem mostrar a influência um pouco posterior dos eventos de colonização africana. A arte das cavernas também contém letras que podem se assemelhar à escrita árabe da Etiópia e figuras humanas com cabeças que apresentam uma semelhança passageira com os deuses egípcios antigos.

Os pesquisadores especulam que isso pode representar a mistura das culturas indonésia, africana e malgaxe durante as primeiras centenas de anos de colonização humana há milhares de anos, embora eles também tenham o cuidado de sustentar que isso ainda é bastante especulativo.


Classificação Científica

Reino Animalia
Filo Chordata
Clade Mamíferos
Pedido Pilosa
Família † Megatheriidae
Subtribe † Megatheriina
Gênero † Megatério

ANIMAIS EXTINTOS NA ARTE ROCK - MADAGASCAR & # 8217S SLOTH LEMUR:

Foto da parede da caverna de Madagascar com pictogramas, superior direito. Foto na Internet - Domínio Público.

Uma das coisas mais interessantes sobre a arte rupestre é que ela pode servir como uma janela para o passado, uma forma de ver coisas que não existem mais, sejam os modos de vida de povos antigos ou criaturas antigas que aquelas pessoas retrataram que agora são extinto.

& # 8220Uma equipe internacional de cientistas descobriu desenhos antigos estilisticamente únicos, incluindo a única representação pré-histórica conhecida de um lêmure-preguiça gigante agora extinto, nas paredes de um abrigo rochoso no oeste de Madagascar. Os desenhos foram descobertos pelo Dr. David Burney do Havaí & # 8217s National Tropical Botanical Garden e seus colegas do Reino Unido, Madagascar e dos Estados Unidos na Caverna de Andriamamelo perto da pequena aldeia de Anahidrano. & # 8221 (Prostak 2020)

& # 8220A diversidade de lêmures era maior no passado - muito maior. Onde a África tem seus gorilas e Bornéu e Sumatra seus orangotangos, Madagascar tinha seus lêmures-preguiça gigantes (Archaeoindris fontoynonti), que pesavam até 244 kg e eram do tamanho de gorilas machos. & # 8221 (Van der Geer 2017)

Crânio do lêmure-preguiça (Archaeoindris fontoynontii), Foto da Internet wikipedia.com - Domínio público.

& # 8220Os lêmures-preguiça (família Palaeopropithecidae) são um grupo de lêmures gigantes extintos que inclui quatro gêneros. O nome comum pode ser enganoso, pois essas criaturas não eram intimamente relacionadas às preguiças sul-americanas. Como o nome indica, os lêmures-preguiça foram projetados para viver nas copas das árvores, com braços e pernas longos, articulações flexíveis e mãos e pés em forma de gancho. Essas adaptações permitiram que eles fossem adeptos do salto e da escalada. & # 8221 (Prostak 2020)

& # 8220 Escansorialidade limitada foi postulada para t O Archaeoindris do tamanho de um gorila que foi comparado a uma preguiça terrestre. No entanto, seu ângulo colo-diáfise femoral muito alto e outras características pós-cranianas altamente derivadas que são compartilhadas apenas com Palaeopropithecus, sugerem arborealidade mais comprometida. & # 8221 (Godfrey e Jungers 2003: 256) (NOTA: Scansorial é definido como capaz de, ou adaptado para, escalar.>

Quanto à suposta criação antiga dessas imagens, devemos lembrar que Madagascar é um dos últimos lugares da terra onde a humanidade conseguiu a extinção da megafauna nativa. & # 8220Alguns podem ter sucumbido apenas muito recentemente. Um espécime de Palaeopropithecus ingens de Ankilitelo no sudoeste de Madagascar foi recentemente datado por radiocarbono em 510-80 PB. Os limites de confiança nesta data incluem o período histórico. & # 8221 (Godfrey and Jungers 2003: 257) Portanto, embora o Madagascar Sloth Lemur esteja realmente extinto, isso não significa que a arte rupestre seja antiga, porque a extinção desse animal aparentemente aconteceu durante o período histórico inicial.

Embora seja realmente emocionante ver isso representar o animal extinto que foi designado, eu tenho alguns problemas em afirmar que isso definitivamente é uma representação do lêmure-preguiça extinto de Madagascar & # 8217. Primeiro, nenhum dos autores do artigo tem experiência em arte rupestre ou publicações em seu passado que eu pudesse determinar. Em segundo lugar, embora a imagem em questão se pareça muito com uma preguiça pendurada de cabeça para baixo, essa pose é quase universalmente aceita pelos estudantes de arte rupestre para indicar que o animal retratado está morto, não uma preguiça pendurada em um galho de árvore. E se não for um lêmure-preguiça, mas sim um quadrúpede morto, uma grande idade para este petróglifo não é tão provável. Portanto, eu sinto que identificar positivamente esta imagem como o lêmure-preguiça extinto de Madagascar é realmente errar.

NOTA: As imagens desta postagem foram recuperadas da internet com uma busca por fotografias de domínio público. Se alguma dessas imagens não for de domínio público, peço desculpas e terei o prazer de fornecer os créditos da imagem se o proprietário entrar em contato comigo. Para obter mais informações sobre esses relatórios, você deve ler os relatórios originais nos sites listados abaixo.

Godfrey, Laura e William Jungers,

2003 Os extintos lêmures-preguiça de Madagascar , Evolutionary Anthropology 12: 252 & # 8211263 (2003)

2020 Pesquisadores encontram desenhos únicos de rocha antiga do lêmure-preguiça extinto , 7 de setembro de 2020, http://www.sci-news.com/archaeology/sloth-lemur-drawing-08820.html

2017 The Late Survival of Madagascar & # 8217s Megafauna , 22 de setembro de 2017, https://beta.capeia.com/paleobiology/2017/09/22/the -late-survival-of-madagascars-megafauna

Arte rupestre de 2020 na Caverna de Andriamamelo na Área Protegida de Beanka, no oeste de Madagascar, Journal of Island and Coastal Archaeology , publicado online em 26 de maio de 2020 doi: 10.1080 / 15564894.2020.1749735


Equívocos iniciais

Embora frequentemente ouçamos sobre como Thomas Jefferson chamou Megalonyx, os livros de história não são tão acessíveis quando se trata de tudo que ele errou sobre este mamífero pré-histórico. Pelo menos 50 anos antes da publicação de Charles Darwin's Na origem das espécies, Jefferson (junto com a maioria dos outros naturalistas da época) não tinha ideia de que os animais poderiam se extinguir, e acreditava que matilhas de Megalonyx ainda rondavam o oeste americano, ele chegou a pedir à famosa dupla pioneira Lewis e Clark para manter um de olho em qualquer avistamento! Talvez mais notoriamente, Jefferson também não tinha ideia de que estava lidando com uma criatura tão exótica quanto uma preguiça. O nome que ele deu, grego para "garra gigante", era para homenagear o que ele pensava ser um leão extraordinariamente grande.


10 grandes fatos sobre as preguiças terrestres gigantes

Hoje, as seis espécies vivas de preguiças geralmente são encontradas penduradas em galhos de árvores ou se tornando virais no YouTube. Mas as preguiças costumavam ser muito mais diversificadas - e muito maiores. As extintas preguiças terrestres perseguiam todos os tipos de estilos de vida diferentes e vinham em quase todas as formas e tamanhos imagináveis. Alguns eram pastores parecidos com vacas, outros poderiam ter sido escavadores talentosos e, acredite ou não, alguns até mesmo jantavam sob as ondas do oceano.

1. OS MAIORES FORAM DO TAMANHO DO ELEFANTE.

Megatério (acima) significa “besta gigante” - um nome adequado para uma criatura que pesava várias toneladas, alcançava 6 metros de comprimento e - quando erguida sobre as patas traseiras - tinha mais de 3,6 metros de altura. A maior preguiça de todos os tempos, Megatherium americanum, ocupou a América do Sul entre cinco milhões e onze mil anos atrás. Acima do equador, seu primo ligeiramente menor, o Eremotherium, conseguiu se espalhar para o norte até New Jersey.

2. A MAIORIA CAMINHOU SOBRE OS LADOS DE SEUS PÉS POSTERIORES.

Todas as preguiças terrestres eram predominantemente quadrúpedes. Embora fossem mais do que capazes de ficar em pé sobre duas pernas (mais sobre isso mais tarde), os animais preferiam se locomover com quatro - mas as espécies individuais diferiam amplamente entre si em termos de postura dos membros.

Os cientistas dividiram as preguiças terrestres em quatro famílias reconhecidas, e apenas uma - os megaloniquídeos - ficou de pé, como os humanos. Por causa do formato de seus tornozelos e / ou garras traseiras, as preguiças das famílias megatheriidae, milodontídeo e nãotroteriídea tinham que caminhar pesando sobre o lado externo de seus pés.

3. PELO MENOS ALGUNS TINHAM PLACAS DE ARMADURA.

Enterrado na pele das preguiças terrestres milodontídeos - incluindo a preguiça terrestre de Harlan, cujo alcance se estendia da Flórida ao estado de Washington - havia uma série de pequenos discos ósseos. Conhecidos como "osteodermos", esses pequenos botões (do tamanho de um níquel na preguiça terrestre de Harlan) estavam principalmente agrupados ao redor das costas, ombros e pescoço e teriam agido como uma cota de malha de proteção.

Essa característica não é tão incomum. Alguns animais modernos, incluindo tatus e crocodilianos, também têm algum tipo de osteoderma - como muitos dinossauros.

4. MUITOS USARAM SUAS CAUAS PARA FORMAR "TRIPÉ".

Para esses animais, ficar em pé sobre dois membros exigia alguma estabilidade extra. Sempre que uma preguiça terrestre fazia isso, sua cauda musculosa agia como outra perna, ajudando a sustentar seu considerável peso corporal.

5. UMA ESPÉCIE É NOMEADA DEPOIS DE THOMAS JEFFERSON.

A importância do Sábio de Monticello para a paleontologia americana não pode ser subestimada. Em 1796, Jefferson - um naturalista de poltrona respeitado - recebeu alguns ossos curiosos da Virgínia Ocidental (a moderna Virgínia Ocidental). Esta descoberta não era tão incomum - fósseis de aparência semelhante também surgiram no Kentucky e em outras partes da Virgínia. Ainda assim, Jefferson falou longamente sobre o animal misterioso com garras grandes em uma reunião de 1797 da Sociedade Filosófica Americana na Filadélfia. O futuro presidente apelidou esta criatura Megalonyx, ou "grande garra". Embora agora saibamos que era uma grande preguiça de pés chatos, Jefferson originalmente confundiu o animal com um enorme leão ou carnívoro parecido com um tigre.

Atualmente, quatro espécies diferentes de Megalonyx são reconhecidos os mais famosos, Megalonyx jeffersonii, foi nomeado em homenagem a Jefferson. Em 8 de março de 2008, West Virginia reconheceu o animal como seu fóssil oficial.

6. OS HUMANOS PROVAVELMENTE COMEMOS.

O que matou o mamute peludo, o gato cimitarra e os outros mega-mamíferos da era do gelo da América do Norte? Homo sapiens geralmente fica com uma boa parte da culpa. Os cientistas há muito especulam que os humanos mataram e devoraram as preguiças terrestres - mas, por muitos anos, não houve evidência física para apoiar essa ideia. Então, em 2008, cicatrizes incriminatórias foram encontradas no fêmur de um Ohio Megalonyx. O fóssil de 13.000 anos está crivado de 41 cortes incomuns que parecem ter sido deixados por ferramentas feitas pelo homem.

Como o arqueólogo Haskel Greenfield aponta, provavelmente nunca saberemos se os primeiros americanos mataram este animal ou simplesmente se recolheram em seus restos. “A única coisa que está clara”, disse ele em 2012, “é que há marcas de desarticulação: eles estavam separando os membros um do outro, estavam cortando as articulações. E algumas marcas mostram que eles estavam cortando a carne do osso. ”

7. HAVIA PREGUIÇAS DE “SOLO” DE SEAGO.

Imagine uma preguiça que está se esforçando para ser uma iguana marinha. Você acabou de imaginar um membro do Thalassocnus gênero. Esses herbívoros peruanos, que viveram de 8 a 4 milhões de anos atrás, mergulharam no oceano para a ceia. Garras em forma de gancho ajudaram-nos a agarrar-se a rochas submersas e cobertas de algas, uma vez ancoradas, um Thalassocnus poderia consumir algas marinhas. Com o tempo, a evolução equipou as preguiças anfíbias com costelas e ossos dos membros cada vez mais densos. Portanto, as espécies mais jovens eram menos flutuantes - e provavelmente mais aquáticas - do que seus ancestrais.

8. ENCONTRAMOS UMA PREGUIÇA DE TERRA MUMIFICADA.

Comparando com um urso preto em tamanho, Nothrotheriops teria sido diminuído por gigantes como Megatério. Ainda assim, sabemos mais sobre ela do que qualquer outra preguiça terrestre, graças a um achado incrível. Onze mil anos atrás, um novo mexicano Nothrotheriops tropeçou em uma saída de gás vulcânica e morreu. Então, em 1927 ou 1928 (as fontes divergem), um grupo de exploradores encontrou o corpo incrivelmente bem preservado. Não apenas quase todos os seus ligamentos e ossos estavam intactos, mas este Nothrotheriops também veio com algumas fibras musculares. Ainda mais interessante, o espécime reteve parte da pele original - coberta por pêlos ásperos e amarelados. A cereja no topo foi uma bola de estrume que o acompanhou, o que ajudou a confirmar que Nothrotheriops comeu uma grande variedade de plantas - incluindo cactos, iúcas e arbustos salgados.

Em 1928, o Museu de História Natural Peabody de Yale adquiriu a múmia e hoje os visitantes podem encontrar a criatura em exibição no Mammal Hall.

9. CERTOS PREGUIÇAS PODEM TER SIDO MUITO BONS DIGGERS.

A preguiça terrestre comum era - com toda a probabilidade - um herbívoro pastando, derrubando galhos de árvores com suas fortes patas dianteiras. No entanto, os milodontídeos também podem ter coletado comida ao cavar. Os especialistas argumentam que suas garras largas e achatadas parecem ferramentas ideais para escavar raízes e tubérculos [PDF].

Acredite ou não, os milodontídeos podem até ter sido escavadores. Vários túneis pré-históricos enormes foram encontrados na Argentina [PDF]. Feito em algum momento durante a época do Pleistoceno (entre 2,6 milhões e 11.700 anos atrás), essas eram maravilhas naturais, com a mais longa se estendendo por 40 metros de uma ponta à outra. O que poderia tê-los cavado? Dois principais suspeitos são Scelidotherium e Glossotherium: um par de milodontes com garras que correspondem às marcas de arranhões encontradas dentro das tocas.

10. UM HOLDOUT NÃO FOI EXTINTO ATÉ MAIS RECENTEMENTE.

As ilhas do Caribe parecem um lugar improvável para as preguiças terrestres terem feito sua última resistência, mas foi exatamente onde isso aconteceu [PDF]. A América do Norte continental perdeu todas as suas espécies indígenas há cerca de 11.000 anos e, meio milênio depois, a América do Sul também se tornou um continente livre de preguiças.

Mas, apesar dessas extinções, algumas preguiças terrestres só morreram muito mais tarde. Hispaniola e Cuba eram o lar de várias espécies de anões. Descendendo de suas contrapartes de tamanho normal no continente, esses mamíferos eram resistentes. Em última análise, Megaloncus rodens foi a última preguiça terrestre de pé: a datação por radiocarbono indica que este vegetariano de 90 quilos vagou por Cuba há apenas 4.200 anos.


Pintura única da preguiça gigante extinta descoberta na caverna de Madagascar - História

Isolamento e Biodiversidade
Por Dr. Laurie Godfrey

Cerca de 300 milhas a leste da África Austral, através do Canal de Moçambique, fica a ilha de Madagascar. Mais conhecida por seus lêmures (parentes primitivos de macacos, macacos e humanos), camaleões coloridos, orquídeas deslumbrantes e enormes baobás, Madagascar é o lar de algumas das flora e fauna mais exclusivas do mundo. Quase todas as espécies de répteis e anfíbios de Madagascar, metade de seus pássaros e todos os lêmures são endêmicos da ilha, o que significa que não podem ser encontrados em nenhum outro lugar do planeta.

Madagascar é incomum não apenas por suas espécies endêmicas, mas também pelas espécies que estão visivelmente ausentes. Por causa do isolamento geográfico de Madagascar, muitos grupos de plantas e animais estão totalmente ausentes da ilha. Alguns grupos são representados apenas por espécies introduzidas recentemente por humanos. Ausentes na ilha estão as muitas espécies de grandes mamíferos & # 151 antílopes, elefantes, zebras, camelos, girafas, hienas, leões e guepardos & # 151 que hoje vagam pela África continental. O único grande mamífero africano que “chegou” a Madagascar antes da chegada dos humanos, vários milhares de anos atrás, foi o hipopótamo. Hipopótamos, semelhantes aos que ocupam a bacia do rio Nilo hoje, aparentemente nadaram para Madagascar em algum momento durante o período terciário. Seus descendentes diminuíram de tamanho e evoluíram para espécies únicas na ilha.

Esta biodiversidade distinta é resultado do isolamento geográfico de Madagascar. Geólogos acreditam que há 165 milhões de anos Madagascar estava conectada à África, mas começou a se afastar do continente em algum momento durante os 15 milhões de anos seguintes. Paleontólogos explorando os depósitos da era mesozóica de Madagascar encontraram ossos de dinossauros, pássaros primitivos e mamíferos. No entanto, a maioria dos grupos de mamíferos e outra fauna terrestre que estão bem representados em Madagascar hoje não haviam evoluído quando Madagascar se separou da África continental.

Acredita-se que os ancestrais desses animais (incluindo pelo menos uma espécie de primatas primitivos) chegaram a essa grande ilha após terem cruzado grandes extensões do oceano fazendo rafting em troncos flutuantes ou vegetação emaranhada. A radiação adaptativa subsequente desses grupos taxonômicos é o que torna Madagascar tão especial. A vida animal e vegetal desta grande ilha é em grande parte o resultado de um experimento natural de evolução em uma terra à parte, mas muito & # 147 como a nossa. & # 148

A chegada dos humanos

As pessoas chegaram a Madagascar em barcos há cerca de 2.000 anos. Os mais antigos ossos modificados por humanos de espécies extintas aparecem no registro fóssil dessa época. Sinais de carvão & # 147, & # 148 encontrados em sedimentos de lagos, aumentaram dramaticamente durante este período - indicando um aumento nos incêndios. Perfis de pólen, lidos em núcleos de sedimentos de lagos, revelam a chegada de plantas introduzidas, incluindo a maconha. Os arqueólogos acreditam que Madagascar pode ter sido um importante ponto de parada ao longo de uma rota comercial que ia do sudeste da Ásia ao leste da África.

As práticas culturais do povo malgaxe refletem suas raízes asiáticas e africanas mistas. Essas raízes duplas são evidentes na cerimônia de exumar, embrulhar e enterrar novamente os restos mortais de venerados ancestrais, arroz, agricultura, pecuária, agricultura, pecuária e a própria língua malgaxe, falada por pessoas que vivem no interior de Bornéu.

Evoluindo para o esquecimento

Quando os humanos chegaram a Madagascar, havia pelo menos 50 espécies de lêmures vivendo na ilha, a maior das quais rivalizava com a massa corporal de um gorila ou orangotango macho. Nenhuma das 33 espécies de lêmures que ainda sobrevivem na ilha é tão grande quanto o menor dos lêmures que desapareceram de Madagascar durante os últimos milênios. Junto com os lêmures gigantes, Madagascar foi povoada por outra megafauna que também desapareceu desde então. Havia tartarugas enormes, raptores predadores gigantes e hipopótamos pigmeus. Havia pássaros gigantes que não voavam, chamados pássaros elefante. Esses pássaros eram maiores do que quaisquer outros pássaros - vivos ou extintos. Eles eram mais pesados ​​do que os famosos moas de 3 metros de altura da Nova Zelândia. Os ovos de pássaros elefantes podem conter o conteúdo fluido de cerca de 180 ovos de galinha! Não havia gatos ou cães em Madagascar, em vez disso, havia estranhos carnívoros primitivos (mangustos, algália e criptoprocts), incluindo um que pesava mais de 10 quilos.

Nos últimos 2.000 anos, todos os grandes animais endêmicos de Madagascar foram extintos, e estima-se que menos de 3% do que antes era uma grande extensão de floresta decídua ocidental exista hoje.

O endemismo incomum de Madagascar a torna uma das principais prioridades de conservação do mundo. Mas suas plantas e animais endêmicos continuam a sofrer com práticas como a agricultura de corte e queima e a colheita de plantas lenhosas para carvão e madeira. As gramíneas são freqüentemente queimadas deliberadamente para estimular o crescimento de novas lâminas para alimentar o gado. Animais selvagens às vezes também são caçados. Por causa da enorme endemicidade e riqueza de espécies vegetais e animais em Madagascar, os conservacionistas acreditam que a destruição da floresta aqui pode ter um impacto negativo maior sobre a biodiversidade global do que em qualquer outro lugar do planeta.

Descobertas de subfósseis

Locais de cavernas, pântanos e riachos produziram ossos de animais que viveram na grande ilha antes da colonização pelos humanos e durante os últimos dois milênios. These subfossil sites, so-called because the bones are too fresh to have become fossilized, provide some direct evidence of the history of the long and slow decimation of Madagascar's wildlife following the arrival of humans.

Recent explorations of some of these subfossil sites by a team from Duke University (North Carolina) and associated scientists (from the University of Massachusetts, Amherst the State University of New York at Stony Brook, and the University of Madagascar in Antananarivo) have added enormously to our knowledge of the anatomy and adaptations of Madagascar's paleofauna. These scientists have explored, among other sites, the 110 kilometers of caves at the Ankarana mountains in northern Madagascar, and a pit called Ankilitelo that descends almost 500 feet deep in southwestern Madagascar. The subfossil sites contain the bones of elephant birds, pygmy hippopotamuses, giant tortoises and at least 17 species of extinct lemurs. The oldest radiocarbon-dated bones of extinct lemurs are about 12,000-26,000 years old. The most recent are only 1000-500 years old -- proof that giant lemurs survived human occupation of the island by at least 1,500 years. There is also some circumstantial evidence that pygmy hippos may have been alive as recently as 100 years ago.

Extinct Giants

Fossil studies have concluded that the giant extinct lemurs of Madagascar were an extraordinarily diverse group. There was a giant aye-aye, a relative of the living aye-aye, but three to five times as heavy. Both living and extinct aye-ayes possess an elongated third digit and enormous rodent-like incisors — adaptations for extracting grubs and insect larvae from tunnels in dead wood. The robust extinct aye-aye is the only extinct lemur that clearly belongs to a non-extinct genus.

Megaladapis was an orangutan-sized lemur with teeth very like those of the living sportive lemur (Lepilemur). Unlike the Lepilemur, however, Megaladapis had a long muzzle and widely separated eyes --very uncharacteristic of primates! Its feet were enormous pincer-like grasping devices. Its forelimbs were long and robust. Paleontologists believe that it climbed trees like koalas and subsisted almost entirely on a diet of leaves.

The “Sloth” lemurs, so named because of its remarkable convergences with tree-dwelling sloth of South and Central America, had crania and teeth that suggest a close relationship with some living lemurs (indris, sifakas, and avahis). The largest of the sloth lemurs was the gorilla-sized Archaeoindris, which probably spent a large amount of time on the ground. The most specialized was Palaeopropithecus, a chimpanzee-sized lemur with teeth like those of the sifaka, but bodies like those of arboreal sloths. These upside-down animals had long forelimbs and short hindlimbs, and enormous, hook-like hands and feet.

Advancing the Research

Thanks to the development of the Polymerase Chain Reaction (PCR) techniques, it is now possible to extract ancient DNA from the bones of subfossil lemurs. DNA samples are currently being analyzed in a laboratory at Northwestern University in Chicago. These methods will be used to test hypotheses of evolutionary relationship that were derived from the analysis of the skeletal morphology of extant and extinct lemurs.

Dr. Laurie Godfrey has been involved with paleontological fieldwork in Madagascar since the mid-1980's. She received her PhD in biological anthropology at Harvard University in 1977, and currently teaches anthropology at the University of Massachesetts in Amherst.


Habitat

Giant ground sloths evolved in South America around 35 million years ago. Around 8 million years ago, they migrated into North America, according to the San Diego Natural History Museum.

Giant ground sloths preferred forests along rivers or lakes, but they also lived during the Pleistocene period, also known as the Great Ice Age. At its peak, as much as 30 percent of the Earth's surface was covered by glaciers and parts of the northern oceans were frozen, according to the San Diego Natural History Museum. This made for a very cold environment that few animals could endure.

By the end of the Great Ice Age, around 11,700 years ago, many believe that the giant ground sloths had become extinct. Some argue that they were around for many more thousands of years, though, surviving on islands in the Caribbean.

Ground sloths were herbivores, meaning they ate vegetation. Their peg-like teeth were ideal for this diet, but they also had other body parts that played a large part in their meals. "They had long curved claws, likely an adaptation for foraging for grabbing branches and stripping foliage from tree limbs, as well as for protection from predators," Wilkins told Live Science.

Their hind foot structure and posture of the ground sloths also helped it with meal time. They likely relied on their robust hind feet, in combination with a stout tail, to support their massive bodies when rearing on their hindquarters to reach high into trees for forage, Wilkins explained.


Conteúdo

Megafauna – in the sense of the largest mammals and birds – are generally K-strategists, with high longevity, slow population growth rates, low mortality rates, and (at least for the largest) few or no natural predators capable of killing adults. [7] These characteristics, although not exclusive to such megafauna, make them vulnerable to human overexploitation, in part because of their slow population recovery rates. [8] [9]

One observation that has been made about the evolution of larger body size is that rapid rates of increase that are often seen over relatively short time intervals are not sustainable over much longer time periods. In an examination of mammal body mass changes over time, the maximum increase possible in a given time interval was found to scale with the interval length raised to the 0.25 power. [10] This is thought to reflect the emergence, during a trend of increasing maximum body size, of a series of anatomical, physiological, environmental, genetic and other constraints that must be overcome by evolutionary innovations before further size increases are possible. A strikingly faster rate of change was found for large decreases in body mass, such as may be associated with the phenomenon of insular dwarfism. When normalized to generation length, the maximum rate of body mass decrease was found to be over 30 times greater than the maximum rate of body mass increase for a ten-fold change. [10]

In terrestrial mammals Edit

Subsequent to the Cretaceous–Paleogene extinction event that eliminated the non-avian dinosaurs about 66 Ma (million years) ago, terrestrial mammals underwent a nearly exponential increase in body size as they diversified to occupy the ecological niches left vacant. [11] Starting from just a few kg before the event, maximum size had reached

50 kg a few million years later, and

750 kg by the end of the Paleocene. This trend of increasing body mass appears to level off about 40 Ma ago (in the late Eocene), suggesting that physiological or ecological constraints had been reached, after an increase in body mass of over three orders of magnitude. [11] However, when considered from the standpoint of rate of size increase per generation, the exponential increase is found to have continued until the appearance of Indricotherium 30 Ma ago. (Since generation time scales with body mass 0.259 , increasing generation times with increasing size cause the log mass vs. time plot to curve downward from a linear fit.) [10]

Megaherbivores eventually attained a body mass of over 10,000 kg. The largest of these, indricotheres and proboscids, have been hindgut fermenters, which are believed to have an advantage over foregut fermenters in terms of being able to accelerate gastrointestinal transit in order to accommodate very large food intakes. [12] A similar trend emerges when rates of increase of maximum body mass per generation for different mammalian clades are compared (using rates averaged over macroevolutionary time scales). Among terrestrial mammals, the fastest rates of increase of body mass 0.259 vs. time (in Ma) occurred in perissodactyls (a slope of 2.1), followed by rodents (1.2) and proboscids (1.1), [10] all of which are hindgut fermenters. The rate of increase for artiodactyls (0.74) was about a third that of perissodactyls. The rate for carnivorans (0.65) was slightly lower yet, while primates, perhaps constrained by their arboreal habits, had the lowest rate (0.39) among the mammalian groups studied. [10]

Terrestrial mammalian carnivores from several eutherian groups (the artiodactyl Andrewsarchus - formerly considered a mesonychid, the oxyaenid Sarkastodon, and the carnivorans Amphicyon e Arctodus) all reached a maximum size of about 1000 kg [11] (the carnivoran Arctotherium and the hyaenodontid Simbakubwa may have been somewhat larger). The largest known metatherian carnivore, Proborhyaena gigantea, apparently reached 600 kg, also close to this limit. [13] A similar theoretical maximum size for mammalian carnivores has been predicted based on the metabolic rate of mammals, the energetic cost of obtaining prey, and the maximum estimated rate coefficient of prey intake. [14] It has also been suggested that maximum size for mammalian carnivores is constrained by the stress the humerus can withstand at top running speed. [13]

Analysis of the variation of maximum body size over the last 40 Ma suggests that decreasing temperature and increasing continental land area are associated with increasing maximum body size. The former correlation would be consistent with Bergmann's rule, [15] and might be related to the thermoregulatory advantage of large body mass in cool climates, [11] better ability of larger organisms to cope with seasonality in food supply, [15] or other factors [15] the latter correlation could be explained in terms of range and resource limitations. [11] However, the two parameters are interrelated (due to sea level drops accompanying increased glaciation), making the driver of the trends in maximum size more difficult to identify. [11]

In marine mammals Edit

Since tetrapods (first reptiles, later mammals) returned to the sea in the Late Permian, they have dominated the top end of the marine body size range, due to the more efficient intake of oxygen possible using lungs. [16] [17] The ancestors of cetaceans are believed to have been the semiaquatic pakicetids, no larger than dogs, of about 53 million years (Ma) ago. [18] By 40 Ma ago, cetaceans had attained a length of 20 m or more in Basilosaurus, an elongated, serpentine whale that differed from modern whales in many respects and was not ancestral to them. Following this, the evolution of large body size in cetaceans appears to have come to a temporary halt, and then to have backtracked, although the available fossil records are limited. However, in the period from 31 Ma ago (in the Oligocene) to the present, cetaceans underwent a significantly more rapid sustained increase in body mass (a rate of increase in body mass 0.259 of a factor of 3.2 per million years) than achieved by any group of terrestrial mammals. [10] This trend led to the largest animal of all time, the modern blue whale. Several reasons for the more rapid evolution of large body size in cetaceans are possible. Fewer biomechanical constraints on increases in body size may be associated with suspension in water as opposed to standing against the force of gravity, and with swimming movements as opposed to terrestrial locomotion. Also, the greater heat capacity and thermal conductivity of water compared to air may increase the thermoregulatory advantage of large body size in marine endotherms, although diminishing returns apply. [10]

Among toothed whales, maximum body size appears to be limited by food availability. Larger size, as in sperm and beaked whales, facilitates deeper diving to access relatively easily-caught, large cephalopod prey in a less competitive environment. Compared to odontocetes, the efficiency of baleen whales' filter feeding scales more favorably with increasing size when planktonic food is dense, making larger size more advantageous. The lunge feeding technique of rorquals appears to be more energy efficient than the ram feeding of balaenid whales the latter technique is used with less dense and patchy plankton. [19] The cooling trend in Earth's recent history may have generated more localities of high plankton abundance via wind-driven upwellings, facilitating the evolution of gigantic whales. [19]

Cetaceans are not the only marine mammals to reach tremendous sizes. The largest carnivorans of all time are marine pinnipeds, the largest of which is the southern elephant seal, which can reach 6 meters in length and weigh up to 5,000 kilograms (11,000 lb). Other large pinnipeds include the northern elephant seal at 4,000 kilograms (8,800 lb), walrus at 2,000 kilograms (4,400 lb), and Steller sea lion at 1,135 kilograms (2,502 lb). The sirenians are another group of marine mammals which adapted to fully aquatic life around the same time as the cetaceans did. Sirenians are closely related to elephants. The largest sirenian was the Steller's sea cow, which reached up to 10 meters in length and weighed 8,000 to 10,000 kilograms (18,000 to 22,000 lb), and was hunted to extinction in the 18th century. The semi-aquatic hippopotamus, which is the terrestrial mammal most closely related to cetaceans, can reach 3,200 kilograms (7,100 lb).

In flightless birds Edit

Because of the small initial size of all mammals following the extinction of the non-avian dinosaurs, nonmammalian vertebrates had a roughly ten-million-year-long window of opportunity (during the Paleocene) for evolution of gigantism without much competition. [20] During this interval, apex predator niches were often occupied by reptiles, such as terrestrial crocodilians (e.g. Pristichampsus), large snakes (e.g. Titanoboa) or varanid lizards, or by flightless birds [11] (e.g. Paleopsilopterus in South America). This is also the period when megafaunal flightless herbivorous gastornithid birds evolved in the Northern Hemisphere, while flightless paleognaths evolved to large size on Gondwanan land masses and Europe. Gastornithids and at least one lineage of flightless paleognath birds originated in Europe, both lineages dominating niches for large herbivores while mammals remained below 45 kg (in contrast with other landmasses like North America and Asia, which saw the earlier evolution of larger mammals) and were the largest European tetrapods in the Paleocene. [21]

Flightless paleognaths, termed ratites, have traditionally been viewed as representing a lineage separate from that of their small flighted relatives, the Neotropic tinamous. However, recent genetic studies have found that tinamous nest well within the ratite tree, and are the sister group of the extinct moa of New Zealand. [20] [22] [23] Similarly, the small kiwi of New Zealand have been found to be the sister group of the extinct elephant birds of Madagascar. [20] These findings indicate that flightlessness and gigantism arose independently multiple times among ratites via parallel evolution.

Predatory megafaunal flightless birds were often able to compete with mammals in the early Cenozoic. Later in the Cenozoic, however, they were displaced by advanced carnivorans and died out. In North America, the bathornithids Paracrax e Bathornis were apex predators but became extinct by the Early Miocene. In South America, the related phorusrhacids shared the dominant predatory niches with metatherian sparassodonts during most of the Cenozoic but declined and ultimately went extinct after eutherian predators arrived from North America (as part of the Great American Interchange) during the Pliocene. In contrast, large herbivorous flightless ratites have survived to the present.

However, none of the flightless birds of the Cenozoic, including the predatory Brontornis, possibly omnivorous Dromornis stirtoni [24] or herbivorous Vorombe, ever grew to masses much above 500 kg, and thus never attained the size of the largest mammalian carnivores, let alone that of the largest mammalian herbivores. It has been suggested that the increasing thickness of avian eggshells in proportion to egg mass with increasing egg size places an upper limit on the size of birds. [25] [note 1] The largest species of Dromornis, D. stirtoni, may have gone extinct after it attained the maximum avian body mass and was then outcompeted by marsupial diprotodonts that evolved to sizes several times larger. [28]

In giant turtles Edit

Giant tortoises were important components of late Cenozoic megafaunas, being present in every nonpolar continent until the arrival of homininans. [29] [30] The largest known terrestrial tortoise was Megalochelys atlas, an animal that probably weighed about 1,000 kg.

Some earlier aquatic Testudines, e.g. the marine Archelon of the Cretaceous and freshwater Stupendemys of the Miocene, were considerably larger, weighing more than 2,000 kg.

Timing and possible causes Edit

The Holocene extinction (see also Quaternary extinction event), occurred at the end of the last ice age glacial period (a.k.a. the Würm glaciation) when many giant ice age mammals, such as woolly mammoths, went extinct in the Americas and northern Eurasia. An analysis of the extinction event in North America found it to be unique among Cenozoic extinction pulses in its selectivity for large animals. [31] ( Fig. 10 ) Various theories have attributed the wave of extinctions to human hunting, climate change, disease, a putative extraterrestrial impact, or other causes. However, this extinction near the end of the Pleistocene was just one of a series of megafaunal extinction pulses that have occurred during the last 50,000 years over much of the Earth's surface, with Africa and southern Asia (where the local megafauna had a chance to evolve alongside modern humans) being comparatively less affected. The latter areas did suffer a gradual attrition of megafauna, particularly of the slower-moving species (a class of vulnerable megafauna epitomized by giant tortoises), over the last several million years. [32] [33]

Outside the mainland of Afro-Eurasia, these megafaunal extinctions followed a highly distinctive landmass-by-landmass pattern that closely parallels the spread of humans into previously uninhabited regions of the world, and which shows no overall correlation with climatic history (which can be visualized with plots over recent geological time periods of climate markers such as marine oxygen isotopes or atmospheric carbon dioxide levels). [34] [35] Australia [36] and nearby islands (e.g., Flores [37] ) were struck first around 46,000 years ago, followed by Tasmania about 41,000 years ago (after formation of a land bridge to Australia about 43,000 years ago), [38] [39] [40] Japan apparently about 30,000 years ago, [41] North America 13,000 years ago, [note 2] South America about 500 years later, [43] [44] Cyprus 10,000 years ago, [45] [46] the Antilles 6,000 years ago, [47] [48] New Caledonia [49] and nearby islands [50] 3,000 years ago, Madagascar 2,000 years ago, [51] New Zealand 700 years ago, [52] the Mascarenes 400 years ago, [53] and the Commander Islands 250 years ago. [54] Nearly all of the world's isolated islands could furnish similar examples of extinctions occurring shortly after the arrival of humans, though most of these islands, such as the Hawaiian Islands, never had terrestrial megafauna, so their extinct fauna were smaller. [34] [35]

An analysis of the timing of Holarctic megafaunal extinctions and extirpations over the last 56,000 years has revealed a tendency for such events to cluster within interstadials, periods of abrupt warming, but only when humans were also present. Humans may have impeded processes of migration and recolonization that would otherwise have allowed the megafaunal species to adapt to the climate shift. [55] In at least some areas, interstadials were periods of expanding human populations. [56]

An analysis of Sporormiella fungal spores (which derive mainly from the dung of megaherbivores) in swamp sediment cores spanning the last 130,000 years from Lynch's Crater in Queensland, Australia, showed that the megafauna of that region virtually disappeared about 41,000 years ago, at a time when climate changes were minimal the change was accompanied by an increase in charcoal, and was followed by a transition from rainforest to fire-tolerant sclerophyll vegetation. The high-resolution chronology of the changes supports the hypothesis that human hunting alone eliminated the megafauna, and that the subsequent change in flora was most likely a consequence of the elimination of browsers and an increase in fire. [57] [58] [59] [60] The increase in fire lagged the disappearance of megafauna by about a century, and most likely resulted from accumulation of fuel once browsing stopped. Over the next several centuries grass increased sclerophyll vegetation increased with a lag of another century, and a sclerophyll forest developed after about another thousand years. [59] During two periods of climate change about 120,000 and 75,000 years ago, sclerophyll vegetation had also increased at the site in response to a shift to cooler, drier conditions neither of these episodes had a significant impact on megafaunal abundance. [59] Similar conclusions regarding the culpability of human hunters in the disappearance of Pleistocene megafauna were derived from high-resolution chronologies obtained via an analysis of a large collection of eggshell fragments of the flightless Australian bird Genyornis newtoni, [61] [62] [60] from analysis of Sporormiella fungal spores from a lake in eastern North America [63] [64] and from study of deposits of Shasta ground sloth dung left in over half a dozen caves in the American southwest. [65] [66]

Continuing human hunting and environmental disturbance has led to additional megafaunal extinctions in the recent past, and has created a serious danger of further extinctions in the near future (see examples below). Direct killing by humans, primarily for meat, is the most significant factor in contemporary megafaunal decline. [67] [68]

A number of other mass extinctions occurred earlier in Earth's geologic history, in which some or all of the megafauna of the time also died out. Famously, in the Cretaceous–Paleogene extinction event the non-avian dinosaurs and most other giant reptilians were eliminated. However, the earlier mass extinctions were more global and not so selective for megafauna i.e., many species of other types, including plants, marine invertebrates [69] and plankton, went extinct as well. Thus, the earlier events must have been caused by more generalized types of disturbances to the biosphere.

Consequences of depletion of megafauna Edit

Effect on nutrient transport Edit

Megafauna play a significant role in the lateral transport of mineral nutrients in an ecosystem, tending to translocate them from areas of high to those of lower abundance. They do so by their movement between the time they consume the nutrient and the time they release it through elimination (or, to a much lesser extent, through decomposition after death). [70] In South America's Amazon Basin, it is estimated that such lateral diffusion was reduced over 98% following the megafaunal extinctions that occurred roughly 12,500 years ago. [71] [72] Given that phosphorus availability is thought to limit productivity in much of the region, the decrease in its transport from the western part of the basin and from floodplains (both of which derive their supply from the uplift of the Andes) to other areas is thought to have significantly impacted the region's ecology, and the effects may not yet have reached their limits. [72] In the sea, cetaceans and pinnipeds that feed at depth are thought to translocate nitrogen from deep to shallow water, enhancing ocean productivity, and counteracting the activity of zooplankton, which tend to do the opposite. [73]

Effect on methane emissions Edit

Large populations of megaherbivores have the potential to contribute greatly to the atmospheric concentration of methane, which is an important greenhouse gas. Modern ruminant herbivores produce methane as a byproduct of foregut fermentation in digestion, and release it through belching or flatulence. Today, around 20% of annual methane emissions come from livestock methane release. In the Mesozoic, it has been estimated that sauropods could have emitted 520 million tons of methane to the atmosphere annually, [74] contributing to the warmer climate of the time (up to 10 °C warmer than at present). [74] [75] This large emission follows from the enormous estimated biomass of sauropods, and because methane production of individual herbivores is believed to be almost proportional to their mass. [74]

Recent studies have indicated that the extinction of megafaunal herbivores may have caused a reduction in atmospheric methane. This hypothesis is relatively new. [76] One study examined the methane emissions from the bison that occupied the Great Plains of North America before contact with European settlers. The study estimated that the removal of the bison caused a decrease of as much as 2.2 million tons per year. [77] Another study examined the change in the methane concentration in the atmosphere at the end of the Pleistocene epoch after the extinction of megafauna in the Americas. After early humans migrated to the Americas about 13,000 BP, their hunting and other associated ecological impacts led to the extinction of many megafaunal species there. Calculations suggest that this extinction decreased methane production by about 9.6 million tons per year. This suggests that the absence of megafaunal methane emissions may have contributed to the abrupt climatic cooling at the onset of the Younger Dryas. [76] The decrease in atmospheric methane that occurred at that time, as recorded in ice cores, was 2-4 times more rapid than any other decrease in the last half million years, suggesting that an unusual mechanism was at work. [76]

The following are some notable examples of animals often considered as megafauna (in the sense of the "large animal" definition). This list is not intended to be exhaustive:


Last of the giants: What killed off Madagascar's megafauna a thousand years ago?

A modern mouse lemur Microcebus sits upon the cranium of an extinct Megaladapis lemur. Credit: Dao Van Hoang www.daovanhoang.com

Giant 10-foot-tall elephant birds, with eggs eight times larger than an ostrich's. Sloth lemurs bigger than a panda, weighing in at 350 pounds. A puma-like predator called the giant fosa.

They sound like characters in a child's fantasy book, but along with dozens of other species, they once really roamed the landscape of Madagascar. Then, after millions of years of evolution in the middle of the Indian Ocean, the populations crashed in just a couple of centuries.

Scientists know that over the past 40,000 years, most of Earth's megafauna – that is, animals human-size or larger – have gone extinct. Woolly mammoths, sabre tooth tigers and countless others no longer roam the planet.

What's remarkable about the megafaunal crash in Madagascar is that it occurred not tens of thousands of years ago but just over 1,000 years ago, between A.D. 700 and 1000. And while some small populations survived a while longer, the damage was done in a relatively short amount of time. Porque?

Over the last three years, new investigations into climate and land use patterns, human genetic diversity on the island and the dating of hundreds of fossils have fundamentally changed scientists' understanding of the human and natural history of Madagascar. As two paleoclimatologists and a paleontologist, we brought together this research with new evidence of megafaunal butchery. In doing so we've created a new theory of how, why and when these Malagasy megafauna went extinct.

Malagasy graduate student and team member Peterson Faina with stalagmites in a cave in Madagascar. Credit: Laurie Godfrey, CC BY-ND

Climate at the time of the crash

The first job is to understand exactly when the megafauna died out.

Radiocarbon dating of over 400 recent fossils demonstrates that animals under 22 pounds lived on Madagascar throughout the last 10,000 years. For animals over 22 pounds, there are abundant fossils up to 1,000 years ago, but relatively few since. The biggest decline in number of large animals occurred rapidly between A.D. 700 and 1000 – practically instantaneous given the long history of their existence on the island.

What was the climate doing at that time? One popular theory for the megafaunal extinction has blamed island-wide drying. To test this idea, our team has been exploring the caves of Madagascar, collecting and analyzing stalagmites. As stalagmites grow upwards from the cave floor, layer by layer, differences in the chemistry of each layer document changes in the climate outside the cave.

By analyzing chemical composition and comparing ratios of various isotopes in these stalagmites, we created new high-resolution records of changes in the Malagasy ecosystems and climate. We found minor fluctuations in the strength of the summer rains throughout the last 2,000 years, but no significant drying over that period. In fact, A.D. 780-960 was one of the wettest periods of the last 2,000 years. Chemical analyses of fossils back up this claim.

Malagasy graduate student and team member Peterson Faina with stalagmites in a cave in Madagascar. Credit: Laurie Godfrey, CC BY-ND

So it looks like there was no significant drying around the time the megafauna disappeared.

Instead, the stalagmite records indicated a rapid and dramatic change in the landscape. Changing ratios of the isotopes carbon-12 to carbon-13 reveal a switch from forests to grassland right around A.D. 900, the same time as the megafaunal population crash. Clearly something big happened around this time.

Cut marks and evidence of butchery

With no significant change in the climate, some point to the arrival of humans on the island as a possible cause of the megafauna population crash. It seems logical that once people arrived on Madagascar, they might have hunted the big animals into extinction. New data suggest that this timing doesn't add up, though.

According to new dates on fossil bones with cut marks on them, humans arrived on Madagascar 10,500 years ago, much earlier than previously believed. But whoever these early people were, there's no genetic evidence of them left on the island. New analysis of the human genetic diversity in modern Madagascar suggests the current population derives primarily from two waves of migration: first from Indonesia 3,000 to 2,000 years ago, and later from mainland Africa 1,500 years ago.

One of two chop marks on the head of a femur of an extinct lemur, Pachylemur. This individual’s hind limb was removed from the trunk at the hip joint, probably with a machete. Credit: Lindsay Meador, CC BY-ND

So it seems that people lived alongside the megafauna for thousands of years. How did the humans interact with the large animals?

Our new study found dozens of fossils with butchery marks. Cut and chop marks provide compelling evidence as to which species people were hunting and eating. Evidence of butchery of animals that are now extinct continues right up to the time of the megafaunal crash. Some people on Madagascar hunted and ate the megafauna for millennia without a population crash.

Evidence for a change in land use

If there was no obvious climate shift and humans lived alongside and sustainably hunted the megafauna for up to 9,000 years, what could have triggered the population crash?

The abrupt land use change might hold some clues. The transition from a forest-dominated ecosystem to a grassland-dominated ecosystem appears to be widespread. Scientists have identified this switch not only in the chemical signature of stalagmites but also in pollen grains buried in layers of mud at the bottom of lakes. Ancient lake sediments reveal two other changes occurred at the same time as the shift to grass species: an increase in charcoal from fires and an increase in the fungus Sporormiella, which is associated with the dung of large herbivores such as cows.

Some Malagasy farmers plow agricultural fields in the traditional way. Credit: Damian Ryszawy/Shutterstock.com

Evidence for simultaneous increases in grassland, fires, and cows and other domesticated animals points to a sudden change in Malagasy lifestyle: the introduction of cattle husbandry and slash-and-burn agriculture known locally as Tavy. Here, forests are cut down to make space for rice paddies, and grassland burned to promote the growth of nutritious seedlings for cow fodder.

This move away from foraging and hunting toward farming meant the land could support more people. The result was a rapid rise in the size of the human population – and that's what we conclude spelled disaster for the megafauna.

Here lies the contradiction of the situation: Hunting megafauna for survival became less important as people could rely on their agriculture and livestock. But cut marks on fossil bones indicate that hunting didn't altogether stop just because people had other food sources. It turns out that the impact on the megafauna of larger human populations hunting just to supplement their diet was greater than the impact of smaller human populations relying more heavily on the native animals as a vital food source.

Bringing together new data on land use changes, climatic histories, genetics, fossil ages and butchery of the megafauna, we call this change "the subsistence shift hypothesis." Both the habitat loss and increase in human population arose out of a fundamental change in the way humans lived on Madagascar, from a more nomadic hunter-gatherer lifestyle to an agrarian society. We argue that it was this reorganization on Madagascar around A.D. 700-1000 that led to the crash in the megafaunal population.

Small populations of megafauna lived on in isolated pockets for another few centuries, but their fate was likely already sealed. The majority of the giant birds and animals that were once common across our planet have gone extinct. Many of the remaining giants, such as elephants and rhinos, are threatened or endangered. Will they go the same way as the Malagasy megafauna, casualties of humans' changing lifestyles?

Este artigo foi republicado de The Conversation sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.


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