Tropas francesas comemoram a recaptura do Forte Douaumont em Verdun

Tropas francesas comemoram a recaptura do Forte Douaumont em Verdun

Em 25 de outubro de 1916, as tropas francesas se regozijam depois de recapturar o Fort Douaumont, a fortaleza proeminente que guarda a cidade de Verdun, sitiada pelo exército alemão desde fevereiro anterior.

Em fevereiro de 1916, as muralhas de Verdun foram defendidas por cerca de 500.000 homens estacionados em duas fortalezas principais, Fort Douaumont e Fort Vaux. Os alemães, comandados pelo Chefe do Estado-Maior Erich von Falkenhayn, enviaram 1 milhão de homens contra a cidade, na esperança de uma vitória decisiva na Frente Ocidental que empurraria os Aliados para um armistício. O primeiro tiro foi disparado na manhã de 21 de fevereiro, e os alemães procederam rapidamente dali, ultrapassando duas linhas de trincheiras francesas e empurrando os defensores de volta para as muralhas da própria cidade. Fort Douaumont era uma estrutura maciça, protegida por duas camadas de concreto com mais de um metro de espessura e cercada por um fosso de sete metros de profundidade e 30 metros de arame farpado. Sua queda para os alemães em 25 de fevereiro se tornou um ponto de inflexão inicial na luta em Verdun. A partir de então, Verdun tornou-se uma causa simbólica que o comando francês não poderia abandonar: o sentimento público exigia a reconquista da fortaleza.

Se o exército alemão tentou "sangrar o branco francês", nas palavras de Falkenhayn, o exército francês, sob Phillipe Petain, estava igualmente determinado que o inimigo não passaria em Verdun. A batalha logo se estabeleceu em um impasse sangrento e, ao longo dos próximos 10 meses, a cidade veria alguns dos combates mais ferozes e caros da Primeira Guerra Mundial, com um total de mais de 700.000 vítimas. No verão de 1916, os recursos alemães se esgotaram ao ter que enfrentar uma ofensiva liderada pelos britânicos no rio Somme e a Ofensiva Brusilov da Rússia na Frente Oriental. Em julho, o Kaiser, frustrado com o estado de coisas em Verdun, removeu Falkenhayn e o enviou para comandar o 9º Exército na Transilvânia; Paul von Hindenburg entrou para o seu lugar. Petain foi substituído em abril por Robert Nivelle, que implementou uma estratégia de contra-ataque que permitiu aos franceses recapturar grande parte de seu território perdido no final do outono.

O principal entre esses ganhos franceses foi a recaptura do Fort Douaumont em 24 de outubro de 1916. Sob a cobertura de neblina, as forças francesas atacaram o forte ocupado pelos alemães no topo da colina de Souville, invadindo e levando cerca de 6.000 prisioneiros alemães ao final daquele dia. “Douaumont é nosso”, escreveu um oficial francês que participou da ação naquele dia. “O formidável Douaumont, que domina com a sua massa, os seus pontos de observação, as duas margens do Mosa, é novamente francês.” O Fort Vaux também caiu nas mãos dos franceses apenas uma semana depois. Embora comandantes alemães como Erich Ludendorff minimizassem o impacto dessas vitórias "locais" da França, o ímpeto alemão em Verdun estava de fato diminuindo. Em 18 de dezembro de 1916, Hindenburg finalmente interrompeu os ataques de seu exército em Verdun, depois que os franceses capturaram 11.000 soldados alemães nos últimos três dias de batalha.


Tropas francesas comemoram a recaptura do Forte Douaumont em Verdun - HISTÓRIA

O alívio de Knobelsdorf e Falkenhayn

As tropas alemãs ficam cada vez mais desmoralizadas à medida que aumenta a pressão dos franceses no front.

Um oficial alemão: & # 8230 o número de desertores aumenta, os soldados da frente ficam entorpecidos ao ver os corpos sem cabeça, sem pernas, baleados na barriga, com testas arrebentadas, com buracos no peito, flacidez dificilmente reconhecível & # 8217s, pálidos e sujos em a lama espessa amarelo-marrom, que cobre o campo de batalha & # 8230

Para levantar o ânimo, Lochow geral ordena ser muito estrito quando a covardia e a insubordinação ocorrem mais de uma vez, há execuções instantâneas.

Quarta-feira - 23 de agosto O quartel-general alemão em Stenay recebe a mensagem de que o general Knobelsdorf será dispensado de seu cargo. Ele é considerado responsável pela ofensiva fracassada de Verdun, que ameaça terminar em derrota. As críticas em Falkenhayn também estão aumentando. Ele é responsabilizado pelo fato de que a batalha de Verdun, que pretendia sangrar os franceses até a morte, se transformou em um picador, que tritura em sua máquina as tropas alemãs e também a artilharia. Isso eventualmente faz com que todas as possibilidades ofensivas falhem.

Quando, no domingo, 27 de agosto, a Romênia parece estar se juntando às forças aliadas em vez de permanecer neutra, uma situação de crise se desenvolve no Comando Supremo Alemão em Charleville-M ziers. O imperador alemão decide que Ludendorff e Von Hindenburg, que provaram seu valor na frente oriental, terão que se tornar os novos Comandantes Supremos e que Falkenhayn será transferido para a Romênia.

Depois de ser persuadido pelo Príncipe Herdeiro, a primeira medida que o General Ludendorff toma é encerrar as atividades alemãs em Verdun, infelizmente o curso tomado não pode ser abandonado. Os franceses nem pensam em parar a batalha. Eles continuam a atacar as fortificações alemãs, que geralmente são difíceis de defender e esta é a razão pela qual os alemães sofrem mais perdas do que os franceses.

O Comando do Exército francês está determinado a derrotar os alemães pela última vez. O ataque principal é preparado detalhadamente. A margem direita do rio Meuse se transforma em um enorme canteiro de obras: estradas e fortificações de artilharia são construídas e grandes suprimentos de munição são armazenados. O General Mangin tem oito divisões disponíveis, que são treinadas no interior, em um campo de batalha simulado completo com fortes.

O General Nivelle desenvolve uma nova tática de artilharia: a barragem rastejante. Com isso, a infantaria avança logo atrás do sólido fogo de artilharia, que se move para a frente, saltando 100 metros de cada vez. Tropas de ataque e bombardeios atingem as linhas inimigas quase simultaneamente e a defesa não terá mais tempo de sair de seus bunkers. Este novo método requer uma coordenação perfeita entre a artilharia e a infantaria: para obtê-la, uma rede telefônica subterrânea especialmente projetada é instalada. Além disso, Nivelle pode usar as armas Creusot-Schneider de 400 mm, que têm uma enorme capacidade de penetração. Eles são colocados em trilhos a 6 quilômetros de Verdun e têm que atirar nos fortes.

A queda de Fort Douaumont e Fort Vaux

Sábado - 21 de outubro
O ataque francês inicia um bombardeio de grande calibre numa largura frontal de 7 quilômetros. Ao mesmo tempo, o Fort Douaumont é atacado com os novos canhões de 400 mm, o bombardeio é dirigido por um avião de reconhecimento que sobrevoa o forte naquele momento.

Um soldado alemão: & # 8230na bravura de fogo de tambores não existe mais: apenas nervos, nervosismo, nervosismo. Quando alguém é exposto a tais provações e tribulações, ele não tem mais nenhuma utilidade como atacante ou defensor & # 8230

No dia seguinte, a artilharia francesa silenciou repentinamente.
Os alemães aguardam o ataque e suas baterias começam a disparar, denunciando sua posição. No entanto, não há ataque. Os franceses retomam o bombardeio e conseguem danificar 70% das baterias alemãs.

Segunda-feira - 23 de outubro Ambas as armas Creusot-Schneider começam a disparar novamente em Fort Douamont. Dois golpes perfeitos penetram no centro do forte e causam enormes danos. As luzes param de brilhar e o segundo golpe mata todos os presentes no hospital militar. Também começa um incêndio. Infelizmente, as granadas fazem inúmeras vítimas. Muitos estão feridos e envenenados com gás e as tropas começam a entrar em pânico.

O comandante alemão decide evacuar o forte. Uma pequena força de ocupação fica para trás no forte, sob o comando do Capitão Soltau. A seu pedido de enviar reforços, ele não recebe resposta e, como não pode defender o forte com apenas alguns soldados, decide evacuar o forte. Entre o primeiro grupo que deixou o forte estava o capitão Prollius, que decidiu voltar ao forte por considerar errado entregá-lo aos franceses sem lutar. Após uma inspeção cuidadosa, o forte parece estar livre de gás e os incêndios parecem estar sob controle. Com não mais do que vinte homens reunidos às pressas, ele decide ocupar Fort Douaumont mais uma vez.

Terça-feira - 24 de outubro às 12h00 Os atacantes franceses entram em ação, apesar de o campo de batalha estar coberto por uma densa névoa. O sistema de barragem rasteira está funcionando perfeitamente, a coordenação entre infantaria e artilharia parece estar perfeita e a frente alemã é empurrada para trás. Fleury e o Bois de Chapitre são levados para a fortificação de Thiaumont e o Forte Douaumont é alcançado.

Em alguns lugares os alemães permanecem firmes, por exemplo em Haudromont, principalmente por causa dos ninhos de metralhadoras estrategicamente posicionados. A tomada do Forte Douaumont está nas mãos do Regimento d & # 8217Infantery Coloniale du Maroc, sob o comando de Nicola . Após um breve encontro, o Capitão Prollius decide entregar o forte ao Major Nicola . Os alemães perdem sua base mais importante na frente de Verdun.

(Observação: durante esses dias antes do ataque francês, 240.000 granadas são disparadas por dia em um dia médio, esse número é de 100.000. Nos últimos sete meses, os franceses usaram cerca de 23 milhões de granadas.)

A ala esquerda alemã oferece muita resistência na linha entre o Forte Vaux e o Bois de Fumin, onde os regimentos franceses sofreram muitas perdas.
Só tarde da noite a resistência é abandonada. Muitos alemães se rendem e desaparecem no cativeiro. Fort Vaux é o próximo alvo de ataque dos franceses.

Quarta-feira - 25 de outubro Fort Vaux é atacado. A primeira onda de ataques francesa é abatida por tiros de metralhadora alemã. Sem piedade, os comandantes franceses organizam mais dois ataques sem qualquer apoio de artilharia e novamente os franceses desabam sob o fogo assassino de metralhadoras.
Todo o campo de batalha está coberto com cerca de 800 a 1.000 mortos e o número de feridos é incontável. Mesmo sendo uma exceção, ambos os lados fazem uma pausa na luta para enterrar os mortos e cuidar dos feridos (Fonte: Werth p. 342). Os ataques ao Fort Vaux são interrompidos depois disso.

Parece que, com um novo ataque francês do Bois de la Caillette, o forte será isolado da linha de frente alemã, que está sendo construída em Hardoumont. Do lado alemão, o conceito de drawback estratégico é mencionado pela primeira vez, um conceito que não poderia ter sido mencionado antes.

O General Ludendorff é fortemente favorável à retirada das tropas de situações de frente, que já não têm um propósito estratégico, para poder evitar perdas desnecessárias. É decidido evacuar Fort Vaux e destruí-lo.
Na quinta-feira, 2 de novembro, às 12h00 a guarnição começa a marchar e às 13h30 os explosivos são detonados.

(Observação: Somente em 3 de novembro os franceses entram nos restos do forte depois de ouvirem que o forte foi evacuado, pela rádio alemã. Fonte: Werth p. 344).

A última ofensiva francesa

Após a queda do Forte Vaux, ele permanece em silêncio na frente por várias semanas. Nesse ínterim, o General Nivelle foi nomeado Comandante Supremo do exército francês e Comandante Supremo General Mangin da frente de Verdun. Mangin decide atacar mais uma vez para forçar os alemães de volta à posição original de fevereiro de 1916.

Um soldado francês: & # 8230 todo aquele que procura abrigo em um buraco de bala, tropeça em corpos escorregadios em decomposição e tem que prosseguir com as mãos fedorentas e roupas fedorentas & # 8230

Segunda-feira - 11 de dezembro Os bombardeios franceses recomeçam com toda a intensidade e na quarta-feira, 13 de dezembro, a barragem rasteira volta a funcionar. Mesmo assim os alemães não se rendem.

As perdas do lado francês são enormes, mas eventualmente a frente se abre: Bezonvaux, Bois de Hassoule, Bois de Chauffour e Louvemont são recapturados pelas tropas francesas.

Um soldado alemão escreve para seus pais: Uma palavra horrível, Verdun. Numerosas pessoas, ainda jovens e cheias de esperança, tiveram que dar suas vidas aqui & # 8211 seus restos mortais se decompondo em algum lugar, entre trincheiras, em valas comuns, em cemitérios.

Os reforços alemães que chegaram com pressa estão firmes em uma linha que existe de buracos de projéteis interconectados nos quais os alemães estão parados, tremendo na água gelada que chega até seus joelhos.

Terça-feira - 19 de dezembro O comando do exército alemão chega à conclusão de que em Verdun foi sofrida uma derrota completa. Mais de 11.000 soldados e oficiais alemães se renderam, pois muitas vezes nem saíam de seus abrigos para lutar mais. Nessa data, o exército alemão é definitivamente lançado de volta às suas posições originais. A batalha de Verdun chegou ao fim.


Francouzsk & # 225 vojska slav & # 237 znovuz & # 237sk & # 225n & # 237 Fort Douaumont ve Verdunu

25. ř & # 237jna 1916 se francouzsk & # 233 jednotky raduj & # 237 po opětovn & # 233m zajet & # 237 Fort Douaumont, předn & # 237 pevnosti střež & # 237c & # 237 město arm Verdun & # 2253ěla obliqua & # 2253ěm & # 237 obleck & # 2253ěm obleck por předchoz & # 237ho & # 250nora.

V & # 250noru 1916 obhajovaly zdi Verdunu asi 500 000 mužů rozm & # 237stěn & # 253ch ve dvou hlavn & # 237ch pevnostech, Fort Douaumont a Fort Vaux. Němci, velen & # 237 n & # 225čeln & # 237kem št & # 225bu Erichem von Falkenhaynem, poslali proti městu 1 milhão de mužů a doufali v rozhoduj & # 237c & # 237 v & # 237tězstv & # 237 na z & # 23padlo frontn e # 237 & # 237 ppadlo frontnppadn & # 237ppadn k př & # 237měř & # 237. Prvn & # 237 v & # 253střel byl odp & # 225len r & # 225no 21. & # 250nora a Němci odtamtud rychle postupovali, překonali dvě řady francouzsk & # 253ch z & # 225kopů a tlačili obrhod & # 225ncedi zpěn & # 225nce zpět m. Fort Douaumont byla masivn & # 237 konstrukce chr & # 225něn & # 225 dvěma vrstvami betonu přes metr tlustou a obklopen & # 225 sedmimetrovou hloubkou př & # 237kopu a 30 metrů ostnat & # 233u dr. Jeho p & # 225d Němcům 25. & # 250nora se stal poč & # 225tkem obratu v boji na Verdunu. Od t & # 233 doby se Verdun stal symbolickou př & # 237činou francouzsk & # 233ho př & # 237kazu, kter & # 253 nemohl opustit: veřejn & # 253 sentiment požadoval znovuobnoven & # 237 pevnosti.

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A Batalha de Verdun durante a Primeira Guerra Mundial

Durando apenas três dias a menos de dez meses, a Batalha de Verdun foi um sangrento sangrento entre o Exército Alemão e o Exército Francês em 1916. Mais de 300.000 homens de ambos os lados morreram, uma média de 3.000 mortos por mês. Para os franceses a batalha foi uma vitória, pois derrotaram os ataques alemães para reduzir o saliente da linha de frente que era ancorado pelas fortalezas que circundavam Verdun, que os franceses haviam decidido abandonar e destruir antes que os alemães o atacassem. Foi uma das batalhas mais caras da história humana, bem como uma das mais longas.

As tropas francesas avançam para atacar durante a Batalha de Verdun, que durou quase um ano. Wikimedia

Verdun foi uma antiga fortaleza da história francesa. Átila não conseguiu capturá-lo no século V. Em 1600, uma cidadela defensiva foi erguida no centro da cidade e, no século 19, fortificações adicionais foram construídas ao redor da cidade. Eles continuaram a reforçar as posições defensivas nos primeiros anos do século XX. Quando as primeiras batalhas na Primeira Guerra Mundial revelaram fortificações malsucedidas em resistir aos ataques alemães, os franceses decidiram remover os pesados ​​canhões colocados em Verdun e destruir os fortes, negando-os aos alemães. Eles estavam fazendo isso quando os alemães atacaram. Os franceses decidiram permanecer firmes porque era importante simbolicamente.

Fortalezas e baterias fortificadas nas colinas de ambos os lados do rio Meuse cercavam Verdun. Wikimedia

1. Verdun era uma série de fortes e posições de bateria que defendiam uns aos outros

Os fortes que compunham a Região Fortificada de Verdun (Região Fortifee de Verdun, ou RFV) foram construídos ao longo dos anos, muitos deles modernizados antes da Primeira Guerra Mundial. Durante o primeiro ano da guerra, antes de mudar para a guerra de trincheiras ao longo da Frente Ocidental, os franceses reconheceram que seus canhões pesados ​​inimigos, alguns tão grandes quanto os encontrados em navios de guerra, eram eficazes na redução das posições fortificadas. Os franceses retiraram muitos de seus próprios canhões pesados ​​e artilharia de campanha dos fortes de Verdun. Os 18 fortes e baterias foram destruídos até que apenas cerca de 300 armas e munição mínima permaneceu até o final de 1915.

Vários dos fortes eram tripulados por equipes de manutenção, e os fortes Vaux e Douaumont tinham cargas explosivas colocadas para destruí-los se os alemães tentassem avançar. Os fortes de apoio e posições estavam no terreno montanhoso que cercava Verdun sur Meuse, tanto a leste como a oeste do rio Meuse. Além dos fortes e baterias reforçadas, havia um labirinto circundante de posições de metralhadoras. Os combates anteriores tinham praticamente isolado o RFV, com apenas uma ferrovia leve no local para fornecer munição e suprimentos para a guarnição, que manteve suprimentos suficientes por seis meses. A falta de transporte ferroviário atrasou a retirada dos canhões remanescentes da RFV.


22/5/1916 Verdun: a tentativa francesa de recapturar Fort Douaumont

Desde que caiu para os alemães em circunstâncias embaraçosas, Fort Douaumont tem sido um espinho no lado dos franceses que defendiam Verdun. Os franceses estão ansiosos para retomá-lo, apesar das pesadas perdas que um ataque ao forte provavelmente causará. Com o recente inferno dentro do forte tendo confundido os defensores, agora pode ser a hora de os franceses atacarem.

A artilharia francesa atingiu o forte e os alemães imediatamente ao seu redor nos últimos dias. Agora a infantaria francesa avança. A artilharia alemã derruba os franceses quando eles deixam suas próprias trincheiras. Mais são mortos por rifles e metralhadoras enquanto avançam. Mas de alguma forma os franceses chegam à superestrutura do forte. No entanto, embora eles sejam capazes de apreender um poste de metralhadora danificado, suas tentativas de invadir o forte fracassam. Os franceses são deixados à espreita precariamente dentro e ao redor do forte, enquanto os alemães lançam fogo sobre eles e preparam um contra-ataque.

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História & # 8217s Most Savage Siege & # 8211 10 fatos sobre a batalha de Verdun que você pode não ter conhecido

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Os preparativos alemães para a batalha envolveram grandes acúmulos de homens e equipamentos. As aldeias vizinhas foram evacuadas e as atividades camufladas. Fuzis de longo alcance foram armados para impedir que os franceses trouxessem reforços. Os soldados construíram novas estradas e ferrovias, montaram bunkers de concreto pesados ​​e armazenaram mais de 1.200 peças de artilharia. 1.300 trens de munição trouxeram uma quantidade impressionante de munições de 2.500.000 projéteis. Dez divisões de 150.000 homens no total foram trazidas no início. Os alemães passaram mais de 7 semanas se preparando para a Batalha de Verdun e fizeram isso bem debaixo do nariz dos franceses.

Os franceses não tinham conhecimento de todos os preparativos alemães nas linhas de frente. O mau tempo e o terreno acidentado ajudaram a esconder as ações dos alemães e franceses foram reforçados pelo fato de que Verdun não tinha sido tocado até agora na guerra. Muitas das armas e batalhões que deveriam proteger Verdun foram enviados para outras áreas, pois a cidade fortificada foi deixada sozinha pelos alemães. O alto comando francês não esperava que os alemães atacassem aquela parte específica da frente. O comandante-em-chefe Joffre chegou a dizer que & ldquoVerdun não é um alvo possível. & Rdquo Portanto, a defesa, as armas e as tropas em Verdun foram negligenciadas. Quando ficou claro que uma batalha iria acontecer em Verdun, os pedidos de reforços demoraram a ser respondidos.


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Em 25 de fevereiro, as forças alemãs se aproximaram do Fort Douaumont, a 5 milhas de Verdun e o mais fortificado dos 40 fortes franceses na região. O forte foi projetado para acomodar 635 soldados e bastante artilharia pesada. Mas em 1914 o número foi reduzido a apenas uma única companhia de artilharia e artilharia e engenheiros, portanto, pouco menos de 500 homens. No entanto, à medida que a guerra avançava, os franceses viram como fortes belgas semelhantes não foram capazes de resistir à ofensiva alemã. Isso, juntamente com a necessidade de enviar soldados e artilharia para a batalha principal em Verdun, deixou o número de soldados em Douaumont para cerca de 56 artilheiros idosos.

Um pequeno grupo de alemães liderado pelo tenente Eugen Radtke em 25 de fevereiro de 1916 foi capaz de vagar por suas câmaras subterrâneas e cercar os defensores franceses um após o outro. Eles logo capturaram toda a guarnição sem disparar um único tiro e sofrer qualquer baixa ou resistência. A notícia da queda de Douaumont & rsquos não foi noticiada nos jornais parisienses locais (que, na verdade, relataram que tudo estava indo bem), mas foi um golpe severo para o moral dos soldados franceses. Levaria oito meses e dezenas de milhares de vítimas antes que os franceses pudessem recapturar Douaumont em outubro de 1916. Hoje o forte ainda está de pé e apresenta um memorial aos perdidos durante a Batalha de Verdun, incluindo os mais de 650 soldados alemães que morreu devido a uma explosão de munições em 8 de maio de 1916.


Conteúdo

A estratégia da Entente para vencer é bastante simples - pegue a porção de quartel do forte. Depois desse ponto, os ataques podem ser feitos em várias outras partes da linha.

Atacando [editar | editar fonte]

Quartel [editar | editar fonte]

Pegar o quartel é bastante simples. No lado direito do forte, há várias salas que estão abertas ao ataque da Entente. Embora sejam geralmente defendidos por tropas alemãs, não é totalmente difícil de superar. Manter um certo número de tropas nessas salas, que são praticamente triviais de defender, renderá o forte em minutos. Ir para o corredor atrás dos quartos é mais difícil.

À esquerda, nas colinas com vista para o grande túnel no lado esquerdo médio, é quase trivial para os atiradores de elite da Entente derrubarem soldados inimigos quando eles entram no túnel, ao mesmo tempo que fornecem cobertura de longo alcance contra um ataque de flanco inimigo de longe deixou.

Segunda linha alemã [editar | editar fonte]

A segunda linha alemã, atrás do Quartel, é mais difícil de atacar. O centro do mapa naquela área é uma armadilha mortal, cercada por boas posições de atirador mantidas pelos alemães nos flancos. As forças da Entente devem tentar atravessar esses flancos para derrubá-los diretamente, primeiro com granadas e depois com força avassaladora.

Geralmente é problemático manter esta linha, uma vez que os alemães irão desovar na colina atrás da linha, principalmente fora da vista, e rapidamente serão capazes de retomar o controle das áreas antes de se estabelecerem.

Existem posições de tiro úteis na extrema direita da linha alemã e na colina em frente à esquerda alemã. Isso pode ser útil para derrubar atiradores inimigos nos flancos e fornecer alguma cobertura para as almas infelizes que tentam tomar o centro com um ataque frontal.

Defendendo [editar | editar fonte]

Primeira linha da Entente [editar | editar fonte]

Se estiver defendendo, o inimigo irá aparecer na cratera intermediária esquerda, ligeiramente à direita do túnel esquerdo intermediário. Geralmente, os alemães avançam diagonalmente para o centro do mapa, onde podem ser destruídos por fogo entrelaçado, ou para a extrema esquerda. Este último é mais perigoso, pois há ampla cobertura à esquerda. As posições das Ententes são provavelmente mais concentradas no nível superior, com tropas próximas vagando nos níveis inferiores, limpando a área dos apoios para os pés.

Quartel [editar | editar fonte]

A defesa do quartel é bastante simples. Segure a entrada da extrema direita com cerca de um esquadrão, segure a entrada da esquerda com um esquadrão e segure a extrema esquerda com dois. A extrema esquerda é de longe a parte mais fraca da linha - as tropas alemãs podem se infiltrar facilmente e então assumir o controle do bunker na extrema esquerda da linha, o que é difícil de tomar sem força esmagadora e granadas.

O ponto de apoio alemão quase sempre será o bunker à esquerda ou nos quartos no centro do forte. O bunker à esquerda pode ser muito problemático, pois os alemães podem gerar e flanquear as tropas que defendem o túnel à esquerda. As salas também são eminentemente defensáveis, o que representa um grande problema para expulsar qualquer defensor quando não estiver recarregando.


Fort Douaumont, Verdun

Fort Douaumont foi o maior dos fortes que cercam a cidade de Verdun. Construídos na década de 1890, eles eram, na época da construção, o que havia de mais moderno. Em 1916 Douaumont tornou-se um dos pontos focais do Batalha de Verdun, uma das batalhas mais cruéis de Primeira Guerra Mundial que viu as tropas francesas e alemãs lutarem amargamente pelos fortes e arredores.

Depois de testemunhar o bombardeio dos fortes defensivos da Bélgica em 1914 pelos colossais obuses alemães de 420 mm, que quebraram caixilhos e tornaram os fortes inúteis, o alto comando francês considerou os fortes de Verdun indefensáveis ​​e ordenou sensatamente que muitos deles fossem abandonados. Como resultado, em fevereiro de 1916, quando os alemães começaram sua ofensiva em Verdun Fort Douaumont foi quase abandonado, defendido por apenas uma força francesa simbólica que rapidamente se rendeu quando suas defesas foram infiltradas por sapadores alemães.

Isso se tornou um grave constrangimento para os militares franceses e as tentativas de recapturar o forte começaram em maio. Milhões de tiros foram disparados contra o forte pela artilharia francesa, culminando com um bombardeio por dois enormes canhões ferroviários de 12 polegadas atacando as defesas do forte. Este canhão incomparável transformou rapidamente o forte e a área circundante em uma paisagem lunar de crateras de granadas. Essa dizimação pode ser vista na série de impressionantes fotografias aéreas tiradas do forte durante o curso da batalha em 1916. O bombardeio possivelmente tornou a tarefa francesa ainda mais difícil; eventualmente, foram necessárias três divisões de infantaria francesas para recapturar Douaumont nove meses depois de cair.

Os franceses desperdiçaram uma grande quantidade de homens e materiais para recapturar um forte que haviam abandonado por motivos estratégicos válidos. Se eles tivessem defendido o forte como originalmente pretendido, os alemães sem dúvida o teriam bombardeado e eventualmente tomado, mas provavelmente com perdas consideráveis. Em vez disso, foram os franceses que tiveram que retomar Douaumont que os alemães usavam como ponto forte e ponto de parada.

o Batalha de Verdun era um grande motivo de orgulho nacional para os franceses, eles haviam subestimado os alemães e sido empurrados para dentro de seu próprio país. Houve forte pressão pública sobre o exército francês para entregar uma vitória e muitos viram Verdun como a linha que não poderia ser cruzada. O sentimento nacional tornou-se & ldquoil ne passeront pas& rdquo, & lsquothey não deve passar & rsquo. No final, os alemães não passaram, mas não antes de os franceses sofrerem meio milhão de baixas e os alemães perderem aproximadamente 400.000 mortos e feridos.


Tropas francesas comemoram a recaptura do Forte Douaumont em Verdun - HISTÓRIA

A batalha pelo forte Vaux

Quando a batalha por Verdun estagna no início de março, o Comando do exército alemão conclui que primeiro o fogo de artilharia francesa da margem esquerda do rio deve ser eliminado, antes que uma marcha bem-sucedida para Verdun se torne possível ao longo da margem direita. A batalha pelos flancos está prestes a começar. O ataque à margem esquerda do rio é executado pelo VI Corpo do Exército da Reserva Alemã. Na margem esquerda do rio, a batalha começa na segunda-feira, 6 de março.

Na margem direita do rio a batalha começa na quarta-feira, 8 de março, o alvo é o Fort Vaux. O ataque foi adiado por dois dias porque os alemães têm grande dificuldade em posicionar sua artilharia devido às péssimas condições do terreno. Nesse ínterim, os franceses reocuparam os fortes restantes e reforçaram suas linhas de defesa. As linhas em Fort Vaux são as posições frontais mais fortes neste momento.

(Observação: Do lado alemão, foi mencionada a ideia de implantar canhões de montanha seccionais. Essa ideia é descartada: para o transporte de 12 peças, foram necessários 1.200 homens e mais de 900 cavalos. Tal caravana seria extremamente frágil em circunstâncias severas.)

Quarta-feira - 8 de março O ataque na margem direita do rio começa como de costume: primeiro há um tiroteio de tambores da artilharia onde são usadas granadas de gás, depois segue-se um ataque em massa de infantaria. O Vth Reserve Army Corps tem que executar o ataque sob o comando do General Von Guretzky e o IIId Army Corps sob o General Von Lochow. Fort Vaux parece ser para ser conquistado, mas entre Hardoumont e Fort Vaux corre um desfiladeiro de 100 metros de profundidade. No fundo deste desfiladeiro situa-se a aldeia de Vaux, que é transaccionada por um pequeno rio que desemboca numa grande lagoa a Oeste. O ataque estagna imediatamente por causa do fogo feroz dos franceses, que vem da defesa situada no alto do Forte Vaux. Yet the Vth reserve army corps receives the order to attack again. This nightly German attack has an unexpected success the French were not expecting another attack and were taken by surprise. The village of Vaux is now in German hands and the troops have reached the defence lines halfway on the slopes of the fort . The attack ends, however, in chaos on German side. In the inky darkness of the night the companies lose their way, officers disappear and there is no communication whatsoever. The German troops are forced to dig themselves in because of the brutal fire coming from the French lines.

Thursday - 9 March In the morning the German 64th Infantry Regiment is ordered to occupy the Bois Fumin, situated next to the fort, because Fort Vaux had supposedly already fallen into German hands. Soon after, rumours are heard through the grapevine. There is even speculation of German infantrymen on top of the fort. Furthermore, an alleged red and yellow German flag is seen blowing on top of the fort. That same morning the following announcement can be heard: 'have reached Fort Vaux with three companies'. This message is interpreted as 'have conquered Fort Vaux'.

This message is spread to the world and General Von Guretzky is awarded the highest German decoration, the 'Pour le M rite'. When it is discovered that the message is incorrect this bestowing of honour has to be reversed the next day.
The IIId army corps headed by General Von Lochow has to erase this painful memory and is immediately ordered to finally conquer Fort Vaux entirely.
But the unthinkable happens: two regimental commanders disobey this order as they feel that: 'it is useless to attack without artillery support of the flank'. The reserve forces of General Von Guretzky are then appointed to attack the fort without artillery support. This useless and bloody attack is withstood successfully by the French.

Saturday - 11 March The troops of the IIId and XVIIIth German army corps are finally relieved of their duties. The men are completely exhausted.

A German eye-witness: . The losses are registered as follows: they are dead, wounded, missing, nervous wrecks, ill and exhausted. Nearly all suffer from dysentery. Because of the failing provisioning the men are forced to use up their emergency rations of salty meats. They quenched their thirst with water from the shellholes. They are stationed in the village of Ville where every form of care seems to be missing. They have to build their own accommodation and are given a little cacao to stop the diarrhoea. The latrines, wooden beams hanging over open holes, are occupied day and night – the holes are filled with slime and blood.

The first German attack on the right bank of the Meuse has failed.

Sunday - 19 March From this day on the German army on the right bank is reorganised. The three Army Forces are joined together into one Eastern Army Force [Angriffsgruppe Ost] commanded by General Von Mudra (a fortress specialist). The Battle of Fort Vaux continues. The Germans achieve small successes but the losses are enormous. In the front lines nobody is willing to attack any more. General Von Bahrfeldt reports to headquarters: 'an attack by the Xth division is out of the question. My men are totally apathetic and completely exhausted'. This message also reaches up to Commander-in-chief Von Knobelsdorf. He eventually has to give in to the pressure of his officers: the attack of Fort Vaux is postponed until fresh troops can be stationed at the front. (Observação: General Von Bahrfeldt is of course quickly replaced.)

Friday - 14 April The 50th Infantry division arrives to strengthen the Vth Reserve Army Corps at Fort Vaux. At the end of April all preparations for continuing the battle are made. In the meantime General Von Mudra has been replaced by General Von Lochow as Commander of the Angriffsgruppe Ost. Thus far he had been Commander of the IIId (Brandenburger) Army Corps, the conquerors of Fort Douaumont. Von Mudra warns him not to take rash military decisions that will inevitably lead to more unnecessary losses. The next large attack is set for Sunday 7 May, birthday of the Crown Prince. The code name is 'May bowl'.

The German and French relieve system

The German army Command begins to seriously worry about the decreasing quality of the front troops. The Germans were used to sending their troops to the front and let these troops remain there for months. The losses were compensated for with young soldiers, often not above 18 years of age and without any frontline experience whatsoever. The infantry battalion commanders begged their officers to send experienced soldiers. These inexperienced children did not stand a chance there.

The French, commanded by P tain, used a totally different system. Their divisions were stationed at the front and after a short while completely replaced with fresh divisions. This so-called Noria-system provided the French with less exhausted troops than the Germans were left with. Consequently the French troops felt much more involved with the Battle of Verdun than the Germans did. Approximately 70 percent of the French troops were sacrificed to the 'mincer' of Verdun.

P tain replaced by Nivelle

At the side of the French a crisis situation occurred in the army Command. Joffre blamed P tain a too careful and too defensive attitude. Furthermore, when P tain demanded a longer period of rest for his divisions, Joffre concluded that the planned offensive of the Somme would be in danger. P tain was kicked upstairs and received the function of Commander-in-chief of the Central Army Group, to which division Verdun belonged as well. His replacement from Monday 1 May was General Robert Nivelle, who was known for being a ruthless fighter that favoured the frontal attack [l’ attaque outrance]. One of his subordinates, his right hand man, is General Charles Mangin. This is a rock-hard front General, who had already been in command at Verdun, of the Vth Division, and who was nicknamed the 'slaughterer' because of his ruthless attacks. Mangin made it his aim to recapture Fort Douaumont.

Monday - 1 May The attack of Fort Vaux is begun. The army command wants to clear the French lines in the Bois de la Caillette first before the fort is actually attacked. The position of these French lines is a severe obstacle for the attacker when storming the fort. However, German Headquarters decides differently: fort Vaux has to be attacked first. On Sunday 7 May it becomes clear that the German attack has failed again. The French artillery fire, lead by observation balloons and aircraft is too severe. The Germans are forced back. The attack of the Thiaumont- fortification, which was started on the same day, fails as well, due to the severe French artillery fire. There is no German air-raid protection that day. The German planes had not taken off, in order to throw of the French, and not give away the surprise attack.

In the meantime Fort Douaumont has become the basis for all German activities in the frontline, against the Bois de la Caillette, the Thiaumont-line and later against Fleury. The munitions depots are situated here, wounded can receive medical attention and the provisioning of all front troops are initiated from Fort Douaumont. The fort is attacked by the French, night and day. All German activities take place at night in order for the movement of troops not to be visible from barrage balloons and aircraft. The French artillery keeps firing at the supply routes and the Germans move in between attacks. On Monday - 8 May 4:00 a.m. there is an hughe explosion in the fort. There is a large number of deaths.

Read more about the explosion in Fort Douaumont

Because of the severe French resistance at Fort Vaux, Bois de la Caillette and the Thiaumont-fortification, combined with the catastrophe in Fort Douaumont, the German operation "May bowl" is a failure right from the start .

Saturday - 13 May The German army command call a staff meeting. It is concluded that both divisions of the IIId Army corps have enough strength left to make a minor attack possible. There is a delay however, as reinforcements have to arrive first, along with a stock of a new type of poisonous gas grenades. The attack of the right bank of the Meuse is therefore temporarily deferred. The attack is now solely concentrated on the left bank.

At this staff meeting the Crown Prince pleads in favour of entirely ceasing the attack of Verdun. Von Knobelsdorf, however, wants to pursue. The Crown Prince reacts: 'I will not give that order. When headquarters orders it, I must obey, but I will not be held responsible'. Ultimately on Wednesday 17 May Commander-in-chief Falkenhayn decides that the attack has to be transferred from the right to the left bank. Before this, however, the Thiaumont-fortification has to be taken because from that position everything at the German front is 'shot to pieces'. Furthermore, Fort Vaux has to be taken in one sweep.

The French counter attack of Fort Douaumont

Before the Germans begin their attack, they are surprised by the French, who start a counter attack of Fort Douaumont. Between Tuesday 16 May and Sunday 22 May the fort is under heavy gunfire. Large-bore weapons and poisonous gas grenades are used. On Monday 22 May two regiments commanded by General Mangin attack the fort. The French manage to occupy the top of the fort and even enter it in some places. The French artillery moves the frontline right up to the fort so that the Germans are cut off from reinforcements. The Germans do exactly the same behind the fort, so the French are equally cut off from reinforcements.

The German attack is so severe that of the 200 men in a French attacking company, only 40 manage to reach the fort. Two days of bitter fight ensue. At a certain point the French are outnumbered, as Germans reinforcements were able to reach their troops after all. The French are also using up their ammunition and when the Germans have a huge mine-thrower attack the fort, the battle is decided in a terrible hand-to-hand fight. Only a few French soldiers return to Verdun.

This French counter attack is commanded by General Mangin, who halfway through the battle announces to the world that the fort has fallen into the hands of the French a message that has to be recalled later. This rash attack has not been well prepared for. Mangin moved his entire regiments forward into a very narrow frontline and put all of his reserves into action as well. During an attack this causes a 500-metre gap in the French line, which weakens the front considerably. The French troops are clobbered. Over 1,000 French are imprisoned and not a single reserve company is left. Mangin is relieved of his duties by his superior Commander P tain. (Observação: Mangin supposedly offered to serve as a common soldier again.) The failed attack has a demoralising effect on the French troops several cases of insubordination are reported at the side of the French.

A neutral contemporary feels: …that they, within the framework of this World War, are involved in some affair, that will still be considered horrible and appalling in a hundred years time. It is this Hell of Verdun. Since a hundred days – day and night – the sons of two European people fight stubbornly and bitterly over every inch of land. It is the most appalling mass murder of our history…

The collapse of Fort Vaux

Thursday - 1 June
Following a lengthy bombing and with the use of a large number of flame-throwers, the Germans finally regain command of the Bois de la Caillette. The Bois Fumin, situated just behind the village of Vaux, is taken for the greater part as well, but at a high price.

A soldier: …One of the trenches is so filled with wounded and dead bodies the attackers have to use the parapet in order to be able to move forward…

The major gain of this particular conquest is that the German troops in front of Fort Vaux are no longer controlled by the flanking French fire from the Bois de la Caillette and the Bois Fumin. After this the German attack focuses on Fort Vaux. This is a medium sized fort generally accounting for a garrison of 250 men, but now accommodating some 600 men. The Commander is Major Sylvain Raynal. He suspects the big attack to take place soon: in the morning the fort is caught in a rain of grenades. Raynal counts 1,500 to 2,000 hits an hour.

Friday - 2 June The Germans are able to surround the fort almost completely. A few hallways are taken as well. The French men inside the fort stubbornly defend themselves and from the French frontline counter attacks are undertaken to regain control of the fort. The French artillery draws up a barrage that compels the German attackers to remain in cover.

Sunday - 4 June To smoke out the French German flame-throwers are used. This attempt fails as draught forces the smoke out of the fort and obstructs the attackers in their actions. The French again undertake a few counter attacks but are awaited by German reinforcements who force the attackers back in a man-to-man fight. The Germans are again hindered in their movement by the French bombardment.

Monday - 5 June Inch by inch the Germans force their way into the fort where the French, behind a barricade of sandbags, keep up a firm front. Major Raynal organises the defence in a heroic manner. His chief concern is the limited amount of drinking water available within the fort. The water tank contains less water than the gauge glass indicates. Therefore the rations of 1 litre a day per person are reduced to 1/8 litre. Wounded receive double this amount.

(Observação: The Germans are also suffering from a lack of drinking water. The month of June starts off with high temperatures and drinking water is scarce on the battlefield every drop has to be brought in from elsewhere. Another factor is that the explosives contain the chemical substance lydite, which produces heavy thirst as well. There are stories circulating of Germans on the battlefield of Verdun trading cigarettes with the French for bottles of drinking water.)

Commander Raynal sends carrier pigeons carrying messages begging for reinforcements. Sometimes a company manages to reach the fort. In one such a case only 26 men are left of the original 170. German attempts to blow up the fort fail due to French artillery fire from the nearby-situated Fort Souville.

Tuesday - 6 June The situation in the fort is terrible. The ambience is totally ruined by oil damp and dust it is pitch dark. Regularly panic attacks start when a gas attack is suspected. The men are going mad with thirst. They lick condense water of the walls and some drink their own urine. The stench is unbearable because the latrines are out of reach there are excreta in every corner. Finally, Raynal decides to surrender.

Wednesday - 7 June A white flag appears on top of the fort and a French orderly delivers Lieutenant Rackow, the German Commander, a letter. Major Raynal requests an honorary surrender of his garrison. This is granted and the garrison surrenders in a military correct fashion arms presented. The French are treated with respect: souvenirs are exchanged and photographs taken. The Crown Prince receives Raynal with full honour, expresses his admiration for the heroic opposition and presents Raynal with his own sword as a mark of honour.
(Observação: Raynal is, next to P tain and Driant, the most famous hero of Verdun. When Raynal died in 1939 he received a state funeral.)

Major Raynal after his capture together with his aide-de-camp
(left: Lieutenant Rackow, the German Commander)

Thursday - 8 June Immediately the French start their counter attacks to reconquer Fort Vaux. On the completely damaged grounds surrounding the fort severe man-to-man fights take place. The French artillery barrages the fort thus heavily after every attack, that the Germans have to withdraw into the fort.
The fights continue day and night. After ten attacks the battle is ceased and the French withdraw. The scene of battle is strewn with dead French soldiers. P tain is furious because of this useless attack and forbids Nivelle any further attempts to conquer Fort Vaux.

As soon as possible Fort Vaux is equipped as a German base of operations, complete with munitions depot and a first aid post. Provisioning is very difficult, as everything has to be hauled up by the men, while continuously under heavy attack by the French.

A witness : ….the latrines cause major problems. They are completely blocked up and smell terribly. This stench is fought with chlorinated lime and this smell mixes with the battlefield smell of decomposition. Men even wear their gas masks when using the latrines…

(Observação: During periods of battle the soldiers receive special bags in which they can relieve themselves without having to leave their post. Source: Werth, p. 257.)


THE RECAPTURE OF FORT DOUAUMONT II

The following is from an account by another soldier, simply identified as ‘M’:

At last the time has come, and we set off to conquer the enemy positions, which don’t offer any resistance, and the few men who are still alive come out of their holes crying, ‘KAMARAD!’

The artillery lengthen their range, one hundred metres by one hundred metres, so we continue to advance behind the wall of fire and in this way we arrive at the first line from there, after a short five-minute breathing space, we start off again for the assault on the second line, which is the goal indicated by the General of the Division.

There, as at the first line, the enemy don’t put up any resistance.

Arriving in the line, we begin to dig some small holes to allow us at the same time to keep out of sight of the enemy, and to take cover from his artillery. The day passes like this, at night everyone works and keeps watch at the same time, and we carry on like this right up to the evening of the 25th, without being disturbed by the enemy.

Weariness begins to make itself felt, the water-bottles are empty, and the water fatigue parties don’t arrive, but all the same we put up with it in the hope of being relieved next day in the evening.

Everything adds to our misery. At eight o’clock big drops of rain begin to fall, the earth gets slippery and fills our trench with mud on the other hand, this water, collected so preciously in our mugs set up on the parapet, this water will serve to moisten our parched lips, and in this way the night passes right up to dawn on the 26th.

At dawn the clouds begin to break and the sun appears at several points our planes take advantage of this in order to fly over the enemy lines the German pilot doesn’t stay inactive, and signals our new positions to his artillery. Besides this, towards 6 o’clock the shells from our guns of all calibres begin to fall around us.

At 2 o’clock, in spite of this terrible bombardment the losses are minimal, but at that very moment the missiles fall exactly in the trench to the left of my section someone tells me that there are already several victims, but there’s not even time to ask the names of his comrades before a large-calibre shell comes exploding in the midst of us.

I feel myself struck down, this time I realise that I’m seriously injured, a wound no doubt grave grips me as if in a vice in the abdomen, and I’m certain, too, that I’ve lost all use of my right arm.

Gathering my strength, I lift myself up and look around me my two corporals who were there have been struck down dead.

The horror of the spectacle gives me back more strength. And without caring about the consequences I drag myself painfully to the First-Aid Post. where the medical orderly immediately gives me the first attention which my condition requires.

At 5 o’clock the difficult transport of the wounded begins the work is hard for our stretcher-bearers who are carrying us away.

At last, here we are, arrived at the first halt, the battalion First-Aid Post there, I’m going to pass the night.

Early the next day, other stretcher-bearers come to take us and transport us to a second Aid-Post, and in this way from Aid-Post to Aid-Post we are transported right to Marceau Barracks.

From there we are transported in lorries, only a short distance at the end of ten minutes we’ve arrived at the field hospital at Dugny. Straight away they take me into the operating room the doctor encourages me by saying that I’ve had a bit of luck, that the wound in my abdomen, which he himself thought serious, is very light.

The same evening, I’m selected to be transported to the rear. I’m taken by lorry all the way to Souilly where I’m put on a hospital train, and from there I’m de-trained at Revigny, where I’m detailed for the English Hospital at Faux Miroir, where I am at the present time surrounded by the greatest care of the staff.

Both accounts have that closeness of vision of the fighting man caught up in the mêlée – the ants in the anthill. But the seizure of Douaumont could seem almost an experience on a mystic level for those not involved in the cut and thrust of action and thus able to understand the significance of what was taking place. Thus Lieutenant-Colonel Picard, rounding off his description of the fort’s seizure, was moved to write:

When victory, with her great luminous wings, touches the soul of a combatant, there is such an intoxication, so noble a pride that nothing, nothing, not even glorious death on the field of battle, could equal the happiness of living through such a time!

If the early phase of the battle had been observed by a distinguished British commentator in the person of H. Warner Allen, the later phase saw a visit by the well-known war correspondent of the Daily Telegraph, Ellis Ashmead-Bartlett, famous for his eye-witness reports from Gallipoli the previous year. Travelling with five other members of the British and American press, he reached the city on the day before the offensive against Douaumont. The party’s first visit was to the Citadel, where they were shown ‘every single detail of this wonderful underground fortress’ one detail which particularly impressed him was the fact that 30,000 loaves of bread were baked daily within the Citadel for its huge, constantly changing garrison. They were then entertained to a meal by the city’s military governor, General Dubois: ‘a really wonderful lunch beautifully cooked by a prize chef and washed down with some of the finest wines of France. This kind-hearted officer had actually sent all the way to Bar-le-Duc for luxuries such as cakes and pastry for which the town is famous.’ There followed a guided tour of the city streets, to be shown, again ‘in very great detail’, the steps which had been taken for the door-to-door defence of Verdun should such a contingency have arisen: ‘The scheme was to turn every single house – or rather cellar – in which the place abounds, into a separate fort, and each was to be defended à outrance.’

But the prime focus of their visit was the real fort they knew was about to be attacked and whose recapture would give them the story that would make their journey worthwhile. On the following afternoon, the 24th, having been taken to a suitable vantage-point at the Fort de la Chaume, on the left bank of the Meuse, they were able to observe, if from some distance, the actual moment of victory:

At about 3 p.m. the weather lifted somewhat and the sun made a brave effort to come out. Thus we were able to witness the final stages of the advance against Douaumont. One could watch the tremendous curtain of artillery fire creeping slowly up towards it. Suddenly some red rockets flashed skywards through the gloom. This was the prearranged signal that the fort had been re-won.

The event moved Ashmead-Bartlett to remarkable heights of eloquence:

Thus was accomplished the crowning moment of the war, perhaps of all history. The French army of Verdun – exhausted and useless, according to the enemy’s reports – retook in seven hours, without withdrawing a man or a gun from the Somme, practically the whole ground which the Crown Prince’s army was only able to gain and hold at a cost of roughly half a million of the best German troops, and by the expenditure of an unprecedented quantity of material and ammunition.

But the most memorable event of their tour was yet to come: a visit under escort to the actual fort, before the fighting was entirely over and while the area was still under fire from enemy guns. German signs were still in evidence in the galleries but it was now fully garrisoned by the French – in fact with Chasseurs like the doughty soldiers who all those months before had fought with the late Colonel Driant. Ashmead-Bartlett noted the long vaulted chambers radiating from the galleries used as barracks, each containing double rows of wooden bunks: ‘Inside you see hundreds of warriors off duty rolled in their blankets asleep.’ But what he was most eager to see were the signs of the recent successful attack:

Especially interesting was the spot in the upper galleries where 400mm shells had entered. Dawn was breaking and the pale light was shining through this arch cut out of the solid concrete by these heavy shells. Sentries stood guarding the aperture which was rapidly being put in a state of repair. You look out and beyond on to a sea of huge shell craters. There are no luxuries or comforts of any sort for the garrison, for it has only been possible to carry up the bare necessities of life and a reserve supply of ammunition. I made my way through all these long galleries, damp, cold and filthy and studied the heroic defenders. They are great fellows, these Chasseurs. They are cold and caked with mud and weary from the incessant labour of carrying up supplies, but ever determined and indomitable. They have got back the fort and will never give it up again.

Summing up his whole visit to the Verdun sector, Ashmead-Bartlett wrote, in terms that can only have been music to his French hosts:

The battlefield of Verdun has a different atmosphere from any other I was ever on. Its horrors are also greater. But withal there is a feeling of intense satisfaction. You recognise the completion of a great masterpiece. You feel, as you so seldom have the chance of feeling in this war, that something vital and decisive has been accomplished, and that the work can never be undone… It was at Verdun that the French people found themselves again, and emerged from the clouds which have hung over them for forty-five years.

When the French took back Douaumont fort they also reclaimed Douaumont village. The regiment that seized it had among its members the soldier-priest Pierre Tailhard de Chardin, though his battalion was in reserve for the actual attack. ‘The colonial troops of my brigade captured the strong-point.’ he wrote to his cousin a few days later. ‘You see that we had our share of the glory, and that almost without loss, at least during the attack itself.’ The next morning, at dawn, they moved forward to a position on the ground gained: ‘I must say that that was not the best moment. I spent a most unpleasant day with my C.O. in a shell-hole just by Thiaumont farm, under a long-drawn-out continual bombardment that seemed to want to kill us off piecemeal. Such hours are the other side of the glory of attack.’

He attempted to describe his impressions, acknowledging ‘a sort of depression and inertia, partly due to the not very active part played by my unit. Fortunately this lack of activity, this lack of “go”, were put right by the stimulus of having plenty to do. All the same I didn’t feel that my spirit was really heroic.’ So much for himself, but contemplating the surroundings and the circumstances produced a strangely exhilarating response, though the awareness of the underlying tragedy of it all was never far off:

From a more speculative, almost ‘dilettante’ angle, I profoundly enjoyed, in short bursts, the picturesque side of the country and the situation. If you forget that you have a body to drag over the mud like a snail, the Douaumont area is a fascinating sight. Imagine a vast expanse of grim, naked hillsides, wild as a desert, more churned up than a ploughed field. All this we recaptured. I saw again the places where, in August, I huddled in holes that I can still distinguish – and in which my friends fell. Now one can make one’s way over them without fear: the crest above, and two kilometres beyond it too, are now held by us. Hardly any traces of the Boche can be seen – except round certain shelters, some appalling sights that one looks at without turning a hair: everything has been buried by the shells. To get back to the rear for rations you have (until some communication trenches have been contrived) to make your way for three-quarters of a kilometre across this chaos of enormous shell-holes and treacherous patches of mud, following a few makeshift tracks…

A few concrete pillboxes were still standing, marking the painful route. You can’t imagine how odd it was to see these shelters lost in the chaos of the battlefield, particularly at night. Just as in the inns along a main road or the mountaineers’ huts among the glaciers, a whole motley population of wounded, stragglers, somnambulists of all sorts, piled in, in the hope of getting a few moments’ sleep – until some unavoidable duty or the angry voice of an officer made a little room – soon to be occupied again by some new figure, dripping, wet and apprehensive, emerging from the black night…

All these horrors, I should add, are to me no more than the memory of a dream. I think that you live so immersed in the immediate effort of the moment that little of them penetrates to your consciousness or memory. And on top of that the lack of proportion between existence on the battlefield and life in peacetime (or at any rate in rest billets) is such that the former, looked back on from the latter, is never anything but a fantasy and dream.

And yet the dead – they’ll never wake from that dream. My battalion had relatively few casualties. Others, on our flank, were more unlucky. The little White Father who went to see you at the Institute last February, was killed. Pray for him. Now once more I’m the only priest in the regiment.

The Douaumont battle produced its huge crop of fatalities and, inevitably, its greater number of wounded. Among the staff at the British Urgency Cases Hospital at Revigny coping with its influx of casualties was a senior colleague of Nurse Winifred Kenyon, Sister S.M. Edwards. She wrote a description of her experiences at this time which would eventually appear in the Faux Miroir house magazine under the title ‘Thoughts of a Night Sister’. Her account, which shows how many and varied and from what different backgrounds were the patients who came under the hospital’s care, is perhaps all the more effective for being written in the third person, almost as though it were a scene from a novel. But though she wrote with style, she wrote with much compassion:

The Surgeon has done his last round, and with a cheery ‘Goodnight,’ is gone. Sister stands at the door of the ward till his footsteps have died away. One by one the lights of the château, gleaming through the trees, go out and, save only for the glimmer of light from the huts and the shining stars above, the place is wrapped in darkness. With a shiver, for the nights are cold, she turns and enters the ward. She passes from bed to bed, giving a drink here, smoothing a tossed pillow there, tucking up as she would a child some brave fellow who has just come through the horrors of those hideous slopes on which for nine months the battle of Verdun has raged. All then being quiet, she sits by the little iron stove, trying to keep warm this bitter winter night, and as she sits she listens, and she thinks.

She hears the muttered, half-broken sentences of the men as they toss and turn in their restless sleep, and she thinks of the sons of France lying there suffering ‘pour la Patrie’. She thinks of No. 20, from far-off Brittany, his face rugged like the rugged rocks of the coast on which he has weathered many a storm. Now he has weathered his last and most terrible storm, the storm of battle. She thinks of No. 12, who has come from the heights of Savoy. Frightfully crippled he lies there, for the deadly gas gangrene has done its fearful work, and never again will he climb his beautiful mountains. He stands on the threshold of life only. ‘Oh! C’est triste la guerre’ – that is all they say, these men: ‘It is so sad, this war.’ A wonderful spirit, this spirit of France. Yes, it is many of her men who are gathered here for here are men from the fields of Normandy from the sunny skies and orange groves of the Côte d’Azur from the vine-clad slopes of the Pyrenees and from farther still have they come for there lies Abdallah from far-away Tunis, and Bamboula from still farther Senegal. Again she listens, and she thinks.

She hears the cannon booming. How near it sounds in the stillness of the night. How it makes the hut rattle and shake. She thinks of the terrible destruction that is being wrought by the hand of man on God’s beautiful earth. She thinks of the men who, away in the firing line, where terror and desolation reign, are veritably passing through hell. And she asks the unanswerable question, Why should such things be?…

She hears the rumble of heavily laden trains, as they pass without ceasing up to the front with their load of men and ammunition, to be hurled against the might of Germany. And she thinks of the indomitable heroism and endurance which have withstood that might all these long months, and her heart is filled with gratitude and admiration. Again she listens, and she thinks.

The wind is rising, and she hears it sighing in the pines, and it is as if it were the Voix de Morts – the voices of the dead – pleading for their sacrifice not to be forgotten, and she thinks of those brave men who have passed through those pines to their last resting-place. She thinks of the little wooden crosses she sees everywhere in this sad corner of France – in the fields, in the woods, in the gardens – and she asks, ‘Is it in vain they have died?’

‘Ma Soeur, ma Soeur!’ ‘Sister, sister!’ Sister is roused from her reverie. It is No. 8 – Bébé he is called, because of his curly hair and youthful spirit. He has been dreaming. He had lost his regiment and was struggling to find it again. A reassuring word, a ‘Quelque chose à boire’ – ‘something to drink’ and he is soothed to sleep once more.

The long night has passed. They are all awake now, and how bright and jolly they are. ‘Bonjour, ma Soeur, bonjour,’ resounds from all sides, and ‘Bonjour, tout le monde,’ replies Sister as she hurries round, getting them ready for their breakfast. Brave, cheerful fellows. It is the lasting memory of the ‘blessés’, with their child-like simplicity, their good humour and their patient endurance, that Sister will carry back to England with her from a hospital ‘somewhere in France’.


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